Nieuwe oplichters

Terwijl het hier met de dag truttiger wordt, vindt de buitenwereld D.C. nu sexy. Met angstaanjagende gevolgen.

In this Monday, Sept. 21, 2009 file photo, former House Republican Whip Tom DeLay, 62, dances on the ABC Television's "Dancing with the Stars, " in Los Angeles. Republican Tom DeLay danced the cha-cha and the tango on TV, but he's tiptoeing through a legal web as his criminal case crawls through the Texas courts. The former U.S. House majority leader who's competing on ABC's hit show "Dancing With the Stars" was indicted four years ago on charges of money laundering and conspiracy allegedly connected to 2002 state legislative elections. His case now hinges on how an appeals court rules on legal questions raised by DeLay's two indicted associates. (AP Photo/ABC, Adam Larkey, File) ** NO SALES; MAGS OUT; NO ARCHIVE ** AP

We wonen niet langer in ‘het Hollywood voor de lelijke mensen’, zoals Washingtonians hun stad graag noemden. In Washington ging het om verstand, wilden ze maar zeggen. Glamour was voor hoi polloi.

Wat veranderde? Eerst de sfeer.

Bush kwam ik hier nogal eens tegen. Eerst zijn motoragenten, die me met auto en al ijskoud tegen de stoep duwden. Dan de opwindende colonne zwarte SUV’s met de leden van de secret service, uit de ramen hangend met een automatisch geweer. Ook de helikopter van vicepresident Cheney ronkte dagelijks over. Je vroeg je toch vaak even af waar een aanslag was gepleegd. Washington was een beetje James Bond.

Obama’s stoet ben ik nog niet tegengekomen. En Joe Biden horen we nooit. Terwijl het aantal bedreigingen van Obama toenam, werd het dagelijks leven hier met de dag minder zorgwekkend. De kleine Sasha Obama zit met een beker popcorn in onze bioscoop. En een bezoekje aan het Witte Huis staat nu prominent op onze to do list: de school van mijn kinderen mocht al een klas afvaardigen om met de First Lady worteltjes te oogsten in haar moestuin en tweeduizend kinderen uit de stad vierden er Halloween. De president zelf reikte de snoepjes uit, met een knus rieten mandje aan zijn arm.

In nog geen jaar tijd veranderde het Bonddecor dus in een soort Sense and Sensibility. Maar terwijl het hier met de dag truttiger wordt, vindt de buitenwereld D.C. sinds de komst van de mooie president sexy.

De ontreddering daarover begint in het Hollywood van de lelijke mensen existentiële vormen aan te nemen, nu Tareq en Michaele Salahi, kandidaten voor de realitysoap The Real Housewives of D.C., vorige week onuitgenodigd binnendrongen bij het eerste staatsdiner van Obama. The Washington Post besteedt er al een week hele pagina’s aan. Ja, er is veel aandacht voor de misser van de secret service. Maar is het ook niet veelzeggend dat Desirée Rogers, sociaal secretaris van het Witte Huis, die avond in een avant-gardejurk voor de camera’s verscheen? En niet, zoals het hoorde, onopvallend hielp controleren wie er binnenkwamen?

„De realityshow-cultuur”, schrijft de gezaghebbende krant Politico onheilspellend, „heeft voet aan wal gezet in de hoofdstad van het land, en zal hier waarschijnlijk blijven.”

Vroeger had je over Washington de televisieserie The West Wing, waaraan bijna alles klopte. Nu ontwikkelt Arianna Huffington van online magazine The Huffington Post voor ABC een sitcom over drie Congresleden. „Ze zijn allemaal gek in D.C.”, zei haar scenarioschrijver. „Dus de mogelijkheden zijn eindeloos.”

Ook al bijna een jaar in de maak: het nog uit te zenden Blonde Liefdadigheidsmaffia, een realitysoap over jonge socialites die hier geld inzamelen voor goede doelen. De uitzending is vertraagd, omdat de eerste montage te saai was. Dat klonk nog vertrouwenwekkend Washingtonian. Maar inmiddels zijn er extra scènes met knallende ruzies bijgedraaid. Dat moest volgens de betrokkenen van het nieuwe script.

MTV nam intussen zijn intrek in een statig pand in Dupont Circle voor een nieuwe reeks van de realityserie The Real World. De trailer van de serie laat huilende twintigers met liefdesperikelen zien, terwijl de meeste twintigers rond Dupont Circle veel te ambitieus zijn om daar tijd voor te hebben.

Het meest geruchtmakend was de casting voor The Real Housewives of D.C. van kabelzender Bravo, omdat die aanvankelijk inzette op vrouwen uit de politiek en de lobbywereld. Bravo probeerde ze in de val te lokken door de serie bij verkennende gesprekken een andere titel te geven. Toen daar niemand intuinde, is de drempel eindeloos verlaagd. Tareq en Michaele Salahi horen bij de laatste selectie. Tareq Salahi is een polospeler die zich in een Hummer door de stad beweegt. Michaele Salahi was model noch cheerleader, wat ze eerder beweerde. De Salahi’s hebben veel beloofd maar, naar Washingtonse standaard, nagenoeg niets gedoneerd aan liefdadigheid of politieke kandidaten. Dan ben je hier in sociaal opzicht ongeveer een mug.

Post-columnist Anne Applebaum vergelijkt de Salahi’s met de namaakadel in het achttiende-eeuwse Sint Petersburg. Ook in Washington was het altijd al belangrijker wat je representeert, dan wie je bent. Maar er is iets angstaanjagend veranderd. Oplichters aan het Petersburgse hof werden na ontdekking nog verbannen. De Salahi’s zijn de eersten van de nieuwe lichting die zich nergens nog laat weren, omdat de realityshow-cultuur oplichting met grof geld beloont. Voor interviews wordt betaald, voor een mogelijk boekcontract ook en wie weet kun je de filmrechten verkopen.

Eerder dit jaar deed de van corruptie verdachte voormalig leider van de Republikeinen, Tom DeLay, al ongegeneerd mee aan de televisieserie Dancing with the Stars. Hij danste er met zijn partner, gekleed in stars and stripes, de chachacha.

Het symboliseerde volmaakt hoe Washington verandert.

    • Margriet Oostveen