Parijs heeft toch liever een lager, Frans overnamebod

Toshiba en General Electric deden een hoger bod op de bouwer van energienetten Areva T&D dan een Franse combinatie. Maar president Sarkozy wilde het bedrijf in Franse handen houden.

Het Franse kernenergieconcern Areva gaat exclusief onderhandelen met een consortium van de Franse groepen Alstom en Schneider Electric over de overname van zijn elektriciteitsdivisie Areva T&D.

Dat heeft de raad van commissarissen gisteravond bekendgemaakt. De keuze is controversieel omdat de Franse staat, die eigenaar van Areva is, zijn voorkeur heeft opgelegd aan de groep. President Sarkozy zou zich hebben laten leiden door economisch patriottisme. Het Japanse Toshiba en het Amerikaanse General Electrics zijn gepasseerd, terwijl zij een hoger bod hadden uitgebracht. Het gaat om een ingrijpende operatie voor Europa’s enige fabrikant van kerncentrales. Vorig jaar was de T&D-divisie goed voor 40 procent van de omzet van Areva.

Areva T&D (Transmission en Distribution), de divisie van het bedrijf die elektriciteitsnetwerken aanlegt, is mondiaal de derde fabrikant op dit gebied. Het management van Areva T&D keerde zich vorige week al in een opmerkelijke open brief in zakenkrant La Tribune tegen overname door Alstom en Schneider. De Franse groepen willen T&D opdelen. Alstom neemt de hoogspanningsactiviteiten, Schneider de rest.

De concurrenten wilden de divisie wel intact laten. Zowel Toshiba als General Electrics hadden een hoger bod gedaan dan de 4,09 miljard die Alstom en Schneider uiteindelijk op tafel legden. Zij hadden dit deel van Areva gewaardeerd op respectievelijk 4,2 en 4,1 miljard. Toshiba verhoogde zijn bod nog tot 4,4 miljard euro.

Alstom en Schneider bleven aanvankelijk onder de 4 miljard, maar het bod van de Franse groepen zou op het laatst zijn aangepast om de keuze voor hen te kunnen presenteren als het beste bod. Bij de doorslaggevende beloftes zou horen dat Alstom en Schneider geen fabrieken in Frankrijk sluiten en de komende drie jaar geen mensen ontslaan.

Verschillende media noteerden vanmorgen bittere reacties bij Toshiba en GE over oneerlijke concurrentie. De Japanse groep overweegt juridisch protest aan te tekenen. De ironie wil dat Areva T&D in 2004 in handen kreeg toen zij de divisie voor de bescheiden som van 930 miljoen euro kon kopen van Alstom, dat op dat moment in financiële problemen zat. Nu liggen de verhoudingen omgekeerd. Alstom-topbestuurder Patrick Kron versterkt de positie van zijn groep met steun van president Sarkozy, terwijl zijn rivaal, Areva-topbestuurder Anne Lauvergeon, voortdurend met de Franse president van mening verschilt.

Areva heeft de komende jaren 10 miljard euro nodig om zijn activiteiten in de kernenergiesector te ontwikkelen. Terwijl de vraag naar kernenergie wereldwijd opleeft, heeft het Franse bedrijf onder meer in China te maken met groeiende concurrentie, zoals van het Amerikaanse Westinghouse, dat sinds enige jaren een filiaal is van Toshiba en sterk wordt gesteund door de Amerikaanse staat.

Anne Lauvergeon is er de afgelopen jaren niet in geslaagd de Franse staat te bewegen tot een privatisering van de groep om zijn kapitaal te versterken. De aanhoudende bemoeienis van de Franse staat heeft de Duitse aandeelhouder Siemens doen besluiten zich terug te trekken uit Areva. Ondertussen wordt er voortdurend gespeculeerd over een herschikking van de Franse energiemarkt. Zowel Alstom (dat samenwerkt met bouwmagnaat Bouygues) als EDF heeft interesse getoond in overname van Areva.

Lauvergeon verzet zich daartegen, maar krijgt steeds meer kritiek. Haar positie komt ook onder druk omdat Areva steeds meer achterstand oploopt bij het ontwikkelen van de EPR, de volgende generaties kerncentrales. De bouw van de eerste EPR-centrale in Finland ligt drie jaar achter op schema en staat onder druk na kritiek van Franse, Finse en vooral Britse nucleaire veiligheidsinstanties.

Deze zomer dwong Sarkozy Areva om tegen Lauvergeons wil in mee te werken aan de verkoop van de T&D-divisie om aan het benodigde kapitaal te komen. Dat juist Alstom en Schneider nu de hoofdprijs krijgen, wordt beschouwd als een slecht teken voor Lauvergeon en Areva. Het betekent niet alleen dat de opbrengst van de verkoop niet maximaal zal zijn, maar ook dat Areva er nog wat minder gunstig voor komt te staan in het peloton van Franse energiegroepen.