Muurbloem BA wordt dealmaker

Kan British Airways (BA) zich ontpoppen van een eeuwige muurbloem in een voortvarende dealmaker? Na een fusieovereenkomst te hebben gesloten met het Spaanse Iberia, zou BA nog vóór de Kerst bericht kunnen krijgen over een ander akkoord dat al heel lang in de planning zit: immuniteit op mededingingsgebied met American Airlines. Die laatstgenoemde deal zou op de korte termijn waardevoller kunnen zijn – ook al schuilen problemen in de details.

Immuniteit voor de mededingingsautoriteiten is het beste wat je kunt bereiken als een fusie niet mogelijk is. Het geeft luchtvaartmaatschappijen vrijheid om van alles en nog wat op elkaar af te stemmen: vluchttarieven, routeschema’s, kortingen voor mensen die vaak vliegen. Deze afspraken zijn bedoeld om de Amerikaanse regels te omzeilen die moeten voorkomen dat buitenlanders meer dan 25 procent van de grote Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen in handen krijgen. BA heeft al twee maal eerder een poging gedaan deze immuniteit te verkrijgen, maar de Amerikaanse toezichthouders hebben dat steeds gedwarsboomd.

Een overeenkomst met American is belangrijk, omdat BA het grootste deel van zijn winst boekt door passagiers over de Atlantische Oceaan heen en weer te vervoeren. Deutsche Bank denkt dat een akkoord de twee luchtvaartmaatschappijen 140 miljoen pond (154 miljoen euro) aan synergie kan opleveren. Dat is minder dan de 400 miljoen euro aan jaarlijkse synergie die uit de overeenkomst met Iberia zal komen. Maar die telt pas volledig mee vanaf 2015 en kost eerst 350 miljoen.

Het probleem is dat de toezichthouders het akkoord waarschijnlijk duur zullen maken. De Londense luchthaven Heathrow – de thuisbasis van BA – is de belangrijkste toegangspoort tot Europa vanuit de VS. De luchthaven staat nu in theorie open voor de concurrentie, maar alle banen zijn vol.

De vorige keer dat BA en American een aanvraag indienden, in 2001, gaf het Amerikaanse ministerie van Transport hun te verstaan dat ze wekelijks 224 vluchten van en naar Heathrow moesten opgeven. Vorig jaar betaalde de Amerikaanse luchtvaartmaatschappij Continental 25 miljoen pond voor het recht om één maal per week van een baan gebruik te maken. Op die basis zou de waarde van 224 start- en landingsrechten neerkomen op 5,6 miljard pond, veel meer dan de synergie.

Ditmaal zal het ministerie naar verwachting toegeeflijker zijn, ook al omdat het soortgelijke akkoorden heeft goedgekeurd. Maar nu lijkt de Europese Commissie de rol van de ‘strenge’ politieagent te willen spelen. Zij heeft BA, American en Iberia een 400 pagina’s lange lijst met bezwaren toegestuurd. Technisch gezien hebben ze de goedkeuring van de EU voor hun alliantie niet nodig. Maar als Brussel zich uiteindelijk té hard opstelt, kan het akkoord opnieuw worden gedwarsboomd.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com