De juiste mensen kwamen nu pas langs

Ondernemer Aad Ouborg verkoopt zijn imperium in huishoudelijke apparaten Princess middenin de crisis voor maar 15 miljoen euro. „Vijf jaar geleden had ik het dubbele kunnen krijgen.”

De TROS TV Show, november 1997. Aad Ouborg zit aan tafel om zijn vermelding toe te lichten in de jaarlijkse rijkenlijst van zakenblad Quote. Het vermogen van de dan 38-jarige Brabander is daarin op 35 miljoen gulden getaxeerd. „Dat heb ik helemaal niet”, zegt hij tegen presentator Ivo Niehe. „In elk geval niet op de bank. Alles zit in mijn bedrijf.” Hij waagt ook te betwijfelen of de waardering van zijn bedrijf Princess overeenkomt met het genoemde bedrag in Quote.

Als na twintig minuten het interview is afgelopen en de camera’s uitgaan, glimlacht Ouborg naar Niehe. „Ik ben in werkelijkheid veel meer waard dan die 35 miljoen, hoor.” Twaalf jaar later wordt duidelijk dat Ouborg jokte.

Gisteren maakte Aad Ouborg bekend een meerderheidsbelang in zijn leverancier van huishoudelijke artikelen (tosti-ijzers, koffiezetapparaten, haarföhns) te verkopen. De Duitse keukengereifabrikant WMF krijgt voor 5,5 miljoen euro 51 procent van de aandelen in WMF in handen. Het bedrijf heeft een optie om begin 2012 de resterende aandelen te kopen. Wat het dan zal betalen, hangt af van de resultaten van Princess in de komende twee jaar. De Württembergische Metallwarenfabrik uit Geislingen liet in een persbericht weten dat de totale overnamesom maximaal 15 miljoen zal bedragen. Omgerekend is dat minder dan de 35 miljoen gulden uit 1999. En aanzienlijk minder dan 52 miljoen euro waarop Ouborg in de jongste editie van de Quote-lijst is gewaardeerd, en waarmee hij instemde.

Ouborg begon Princess in 1994, nadat hij in de tien jaar daarvoor zeer succesvol was geweest als vertegenwoordiger van haarföhns en krultangen van het Franse Babyliss. Het bedrijf, gevestigd in Breda, verkoopt huishoudelijke apparatuur dat het laat maken in China en Hongkong. Princess telt 90 werknemers en heeft een omzet van rond de 60 miljoen euro.

Ouborg zelf beweert met Princess nog nooit verlies te hebben geleden. Maar de overkoepelende houdstermaatschappij leed in 1998 een verlies van 446.000 gulden. Dochter Princess Household Appliances schreef in de jaren 2005 en 2006 rode cijfers. In 2007 herstelde het bedrijf zich met een nettowinst van ruim 1,2 miljoen euro. Dit jaar zegt de eigenaar dat te zullen overtreffen.

Over waarom hij nu plotseling heeft besloten om zijn bedrijf te verkopen, blijft Ouborg vaag. „Genoeg is genoeg”, zegt hij. „Ik vind het belangrijk dat de continuïteit van het bedrijf gegarandeerd is.”

Tot het moment dat de Duitsers uitsluitsel wilden hebben – „Ze waren bijeen in een vergadering om 21.00 uur en wachtten op mijn antwoord” – wist Ouborg niet of hij zijn bedrijf zou verkopen. „Ik had er hoofdpijn van, maar toen de beslissing eenmaal genomen was, had ik er vrede mee.”

Ouborg had het stokje bij Princess „graag” aan een van zijn vijf kinderen doorgegeven. Drie van hen studeren immers marketing of international business. „Ze zijn met Princess opgegroeid en hebben zelfs ook aan het bedrijf bijgedragen.” Een van zijn zoons ontwierp een onlangs in productie genomen dubbeldeks tostiapparaat.

Maar „in goed overleg” besloot Ouborg toch tot de verkoop. Hij overtuigde zijn kinderen met verschillende argumenten: „Moet je directeur willen worden op deze leeftijd?” „Het is veel leuker om met een eigen bedrijf te beginnen.” En: „Ik heb nog bedrijven over in de sport, hotels en entertainment.”

Ouborg werkt al langer samen met WMF en deed voor hen „een groot deel van de logistiek en merchandising” van bestek in China. Enkele maanden geleden benaderde het in omzet twaalf keer zo grote beursgenoteerde bedrijf hem om een belang te nemen. Volgens Ouborg is het WMF vooral te doen om „onze sterke organisatie in Hongkong en China.” Daarnaast versterkt Princess de positie van WMF in huishoudelijke apparaten, in aanvulling op de koffie- en espressoapparaten van het bedrijf.

Blijft de vraag of het voor de nog niet zo oude ondernemer uit financieel oogpunt verstandig is om nu te verkopen, in een bar economisch klimaat. Had hij over een paar jaar niet veel meer voor zijn bedrijf kunnen krijgen? Ouborg gaat er altijd prat op dat zijn bedrijf juist in crisistijd goed draait. Dan eten mensen minder vaak buiten de deur. Zelf beweert hij dat hij beter eerder had kunnen verkopen. Er is al jaren belangstelling is voor Princess, „maar nooit kwamen de juiste mensen langs. Vijf jaar geleden had ik het dubbele kunnen krijgen.”