Eigen bult, dikke schuld

Daar zijn de noodverkopen. Investeringen van private-equitybedrijven die steeds goedkoper op de markt komen. Bedrijven met Nederlandse wortels.

Neem Springer Business Science and Business Media. Voortgekomen uit het Nederlandse Kluwer Academic Publishers (voorheen van Wolters Kluwer) en de Duitse academische uitgever BertelsmannSpringer. Samengevoegd door de Britse private-equityfirma’s Cinven en Candover in 2004. Geleid door Derk Haank, die werd weggehaald bij concurrent Reed Elsevier.

In 2006 was Haank nog opgetogen over zijn avontuur. „Dit is een groeionderneming, volgend jaar is die nog meer waard”, zei hij toen in deze krant. Dat zelfde jaar had Springer tevergeefs geprobeerd concurrent Informa te kopen. Voor 4,5 miljard euro.

Drie jaar en één crisis later zijn de rollen omgedraaid. Informa wil Springer kopen voor nog geen 400 miljoen euro en overname van de schulden. Die zijn nog eens goed voor 2,2 miljard euro. Waar in 2006 de schuldenlast Haank „nog op geen enkele manier belemmerde”, drukt die nu als een zware last. Banken doen vervelend. Na vijf jaar vinden de eigenaren dat deze investering lang genoeg geduurd hebben. Candover waardeerde in juni zijn belang al fors af.

Maar Candover en Cinven zijn niet slechter geworden van hun investering in Springer. In drie herfinancieringsrondes haalden ze al 940 miljoen uit het bedrijf waarin ze zelf 600 miljoen aan vermogen hebben gestoken.

Neem ook LyondellBasell, dat zijn hoofdkantoor formeel in Rotterdam heeft. Basell was een joint venture van chemiedochters van Shell en Basf, die in 2005 werd afgestoten. In 2007, vlak voor de crisis, kocht Basell op initiatief van de Russische eigenaar Lev Blatavnik het Amerikaanse Lyondell. De Rus gebruikte het toenmalige klimaat waarin investeerders met gemak miljarden loskregen van banken om het in omvang tweede petrochemische concern ter wereld te bouwen.

Begin dit jaar vroeg LyondellBasell surséance aan om onder een schuldenlast van 26 miljard dollar uit te komen. Schuldeisers werden onder druk gezet om hun schulden om te zetten in aandelen. Dat vlot niet.

Nu moet verkoop soelaas bieden. Het Indiase chemieconcern Reliance zou tussen de 10 en 12 miljard dollar over hebben voor een meerderheidsbelang. Basell betaalde twee jaar geleden meer dan 19 miljard voor Lyondell.

En de schuld? Die lost de koper wel op. Informa mag als de overname lukt met banken aan tafel. Reliance mag met schuldeisers in de slag, die vermoedelijk veel afgewaardeerd hebben op hun lening maar nu zo veel mogelijk terug proberen te krijgen. Dat is de échte prijs voor een koopje.

Daan van Lent