Jonge spelers moeten voor nieuwe energie zorgen

Na de teleurstellende resultaten in de afgelopen jaren is de Nederlandse hockeyploeg verjongd. Vandaag vertrok de selectie naar Melbourne voor de Champions Trophy.

Nederland doet – als grootste hockeyland, met ruim 210.000 leden – niet meer mee in de wereldtop bij de mannen. Een nieuwe generatie moet daar de komende jaren verandering in brengen. Vijf jonge spelers, van wie twee debutanten, stappen vanmiddag met de Nederlandse selectie het vliegtuig in naar Melbourne. Ze krijgen van bondscoach Michel van den Heuvel in de Champions Trophy de kans om ervaring op te doen en zichzelf te bewijzen.

De Nederlandse ploeg, in 1996 en 2000 olympisch kampioen en in 1998 wereldkampioen, werd in 2006 zevende bij het WK. Vorig jaar in Peking konden de hockeyers zich, na de verloren halve finale tegen Duitsland, niet voldoende motiveren voor de strijd om olympisch brons. Australië overklaste Nederland met 6-2. En in augustus van dit jaar eindigden de hockeyers van Van den Heuvel op het EK in Amstelveen als derde. Ze reageerden bijna gelaten toen ze de halve finale van de latere Europees kampioen Engeland verloren. Nieuwe energie van de jonge spelers kan daar misschien verandering in brengen.

Assistent-trainer Paul van Ass, die in juni met Jong Oranje zilver won op het WK, meent dat de oudere spelers in ieder geval worden uitgedaagd door de komst van de nieuwe lichting. „Het zou kunnen dat een aantal ervaren spelers verzadigd is omdat ze alles al eens hebben meegemaakt”, reageert hij. „Maar nu is niet iedereen meer verzekerd van zijn plekje.”

De twee debutanten, middenvelder Billy Bakker (21) en spits Valentin Verga (20), spelen bij Amsterdam, dat het gisteren op eigen veld in de laatste competitiewedstrijd voor de winterstop opnam tegen Kampong (4-5). Verga versierde een aantal strafcorners en speelde fel. Bakker baarde tegen de ploeg uit Utrecht geen opzien. De middenvelder maakte gedurende de play-offs in mei met zijn technisch goede spel en overzicht indruk op de bondscoach. Vijf weken geleden, in de wedstrijd tegen SCHC, viel hij echter ongelukkig waardoor zijn schouder uit de kom schoot. Het leek erop dat hij niet mee kon naar Melbourne. Maar de teamartsen van Amsterdam en het Nederlands team zetten alles op alles om de middenvelder fit te krijgen voor de Champions Trophy.

Dat Bakker gisteren niet goed speelde, was volgens de coach van Amsterdam Sjoerd Marijne logisch aangezien het pas zijn tweede wedstrijd was na de blessure. Hoewel hij medisch weer fit is, ontbreekt het Bakker nog aan wedstrijdritme. Toch mag hij mee naar Australië. Daarmee lijkt winnen in Melbourne van ondergeschikt belang. Van den Heuvel bestrijdt dat maar erkent dat jonge spelers een kans bieden de komende week de hoogste prioriteit heeft. De nieuwelingen zullen dan ook veel speeltijd krijgen.

De voorbereiding op de Champions Trophy was minimaal. De Nederlandse competitie moest zo lang mogelijk doorgaan omdat die toch al lang stilligt wegens het WK dat op 28 februari in India begint. Tijd om bij elkaar te komen, was er dus niet. Slechts een gedeelte van de groep speelde begin november een oefenwedstrijd tegen België (4-0).

De ploeg speelt dus zaterdag tegen Spanje voor het eerst in de huidige samenstelling. Een dag later moet de selectie aantreden tegen Australië. Een vierde of vijfde plek bij de Champions Trophy zou volgens de pas aangestelde technisch directeur van hockeybond KNHB Bert Bunnik dan ook niet erg zijn. Het gaat hem er vooral om dat het team zich optimaal voorbereidt op het WK. „Maar goud op het WK zie ik ook nog niet gebeuren”, zegt hij. Als Nederland een medaille haalt, ongeacht de kleur, voldoet het aan de doelstelling van de KNHB, maar een plek bij de eerste zes is ook al aanvaardbaar. „Want wat Nederland de afgelopen grote toernooien heeft laten zien, is teleurstellend en onder de maat voor het grootste hockeyland ter wereld”, aldus Bunnik. „We moeten erkennen dat Duitsland, Spanje en Australië momenteel een stapje verder zijn dan wij en we moeten hard aan de slag om die achterstand weg te werken.”

De technisch directeur verwacht wel dat de ploeg van Van den Heuvel over tweeënhalf jaar een olympische medaille haalt in Londen. „De jonge jongens van nu hebben dan voldoende ervaring kunnen opdoen en dan is een ideale balans tussen jong en oud ontstaan.”