Vlucht vertraagd, geld terug

Een geannuleerde vlucht kon al tot compensatie leiden.

Nu kan ook de vertraagde reiziger geld tegemoet zien.

Vertragingen bij vliegvakanties zijn een stuk minder onaangenaam geworden – als ze ten minste langer dan drie uur duren. Passagiers die met een vertraging van drie uur of meer op hun plaats van bestemming aankomen, hebben recht op een compensatie variërend van 250 tot 600 euro. Dit heeft het Europees Hof van Justitie gisteren bepaald. De uitspraak geldt voor alle vluchten in de EU, vanuit de EU en vluchten naar de unie door Europese luchtvaartmaatschappijen.

Op verzoek van gerechtshoven in Duitsland en Oostenrijk sprak het Hof zich uit over een EU-verordening die de compensatie door luchtvaartmaatschappijen bepaalt als vluchten worden geannuleerd of langdurig zijn vertraagd, of als passagiers wordt geweigerd in te stappen. De verordening stelt expliciet dat passagiers bij een geannuleerde vlucht recht hebben op 600 euro compensatie. Maar de regels laten onvermeld of passagiers van vertraagde vluchten dezelfde rechten hebben. Het Hof oordeelde gisteren dat dit wel het geval is. De hoogte van het bedrag hangt af van de afstand die tijdens de vlucht wordt afgelegd.

De rechters in Luxemburg stellen dat passagiers van een vertraagde vlucht vergelijkbare schade lijden als reizigers die hun vlucht geannuleerd zien worden, namelijk tijdsverlies. Passagiers van een vlucht die wordt geannuleerd hebben recht op compensatie wanneer zij drie uur of meer tijd verliezen. Als de vliegmaatschappij kan aantonen dat de vertraging het gevolg is van buitengewone omstandigheden hoeft geen vergoeding te worden betaald. Het Hof bracht gisteren wel een andere recente uitspraak in herinnering die bepaalt dat een technisch probleem, vaak als excuus door vliegmaatschappijen aangedragen, niet als buitengewone omstandigheid geldt.

De Consumentenbond is blij met het arrest. Volgens een woordvoerder zullen luchtvaartmaatschappijen het aantal vertragingen fors moeten terugdringen, of gedwongen zijn veel meer vergoedingen te betalen. „Dat het Hof nu duidelijk stelt dat een langdurige vertraging gelijk staat aan een annulering is heel goed nieuws. Hiermee komt een einde aan een langdurige juridische strijd tussen maatschappijen en passagiers.”

Directeur Hendrik Noorderhaven van EUclaim, dat gedupeerde passagiers helpt bij het indienen van schadeclaims, spreekt van een „glorieuze dag voor de luchtvaartpassagiers.” Noorderhaven: „Wij hebben nog duizenden claims liggen die we nu allemaal gaan innen.”

Gedupeerden kunnen zich sinds de zomer ook wenden tot de Geschillencommissie Luchtvaart. Die behandelt in december de eerste klachten.

Hoogleraar vervoerseconomie Jaap de Wit van de Universiteit van Amsterdam verwacht dat de uitspraak van het Europees Hof een forse kostenpost betekent voor de luchtvaartmaatschappijen. Hij wijst erop dat de compensaties hoog zijn in verhouding tot de ticketprijzen. „Zeker voor de niet-zakenreiziger die gewend is aan scherpe prijsjes op de trans-Atlantische route.”

Volgens De Wit is de kans op vertragingen van meer dan drie uur het grootst voor passagiers die in Europa overstappen op een intercontinentale vlucht. Hij verwacht dat zogenaamde ‘hubcarriers’ als Air France-KLM, Lufthansa en British Airways het hardst zullen worden geraakt. „Zo’n 75 procent van bijvoorbeeld de KLM-passagiers op intercontinentale vluchten zijn overstappers. Zij worden vanuit andere plekken in Europa aangevoerd naar de overstapluchthaven. Daarom hebben ze een verhoogd risico om de intercontinentale bestemming met een flinke vertraging te bereiken als een van de op elkaar aansluitende vluchten is vertraagd.”

Een woordvoerder van Air France-KLM laat weten meer tijd nodig te hebben voor bestudering van het arrest alvorens te kunnen reageren.