Benoeming Bolland markeert nieuw begin bij Marks & Spencer

De keuze van Marc Bolland voor de positie van topman van Marks & Spencer lijkt om drie redenen een goede. Het Britse detailhandelsconcern heeft mondiale aspiraties en Bolland heeft internationale ervaring dankzij zijn werkzaamheden voor de Nederlandse bierbrouwer Heineken. De merknaam Marks & Spencer moet opgefleurd worden en Bolland heeft een geduchte reputatie op het gebied van de marketing. En Marks & Spencer is herstellende van jaren van zwakke prestaties en Bolland heeft de afgelopen drie jaar het Britse voedingsmiddelenconcern Wm Morrison er bovenop helpen komen.

Die drievoudige score lijkt van Bolland de geknipte man te maken voor Marks & Spencer, ook al is Morrison zijn enige echte detailhandelservaring. Maar dat was dan ook een groot succes. Nadat hij werd aangesteld toen het bedrijf er slecht aan toe was, heeft hij gezorgd voor dubbelcijferige winst- en dividendstijgingen. Maar goede geloofsbrieven zijn nog geen garantie voor succes, juist bij een bedrijf als Marks & Spencer, dat de afgelopen vijf jaar tal van binnenbrandjes heeft moeten blussen en te maken heeft gehad met toenemende concurrentie op de thuismarkt.

De benoeming van Bolland zal vrijwel zeker een avontuurlijker tijdperk inluiden. Het zal zijn prioriteit zijn bronnen voor de groei op de langere termijn te vinden. Dat zal het nemen van aanzienlijke operationele risico’s inhouden. De aandeelhouders van Marks & Spencer weten maar al te goed dat de buitenlandse expansie van het concern in het verleden op een deceptie is uitgelopen. En geen enkel merk heeft het eeuwige leven.

De reactie van de markt – de beurskoers van Marks & Spencer klom met 7 procent, terwijl die van Morrison met 5 procent daalde – kan als een applaus voor Bolland worden uitgelegd. Maar het kan er ook op duiden dat beleggers blij zijn dat de lange zoektocht naar een geschikte topman voor Marks & Spencer eindelijk voorbij is. En het is een signaal dat Morrison nu zijn eigen opvolgingsprobleem heeft.

De waarschijnlijke overschakeling van Marks & Spencer op een expansiestrategie maakt het des te belangrijker dat de raad van commissarissen robuust is en goed in elkaar zit. Sir Stuart Rose, de voorganger van Bolland, heeft de terugkeer aangekondigd van een ‘normaal ondernemingsbestuur’ – een verwijzing naar de impopulaire combinatie van de rollen van topman en president-commissaris in één persoon, en naar zorgen over een slechte planning van de opvolging.

De eerste stap zal de benoeming van een sterke, onafhankelijke president-commissaris moeten zijn. Als Marks & Spencer daar ook in slaagt, zullen aandeelhouders beter voorbereid zijn op de spannende periode die voor hen ligt.

Christopher Hughes