Het wordt tijd voor revanche

Ryan Babel (22) brak op jonge leeftijd door, maar is nu bij Liverpool en Oranje veroordeeld tot de bank.

Hij zal nooit opgeven, dat past niet bij zijn karakter.

Het vraaggesprek met Ryan Babel is twintig minuten bezig als de voetballer opeens uit zijn rol valt. De 22-jarige international blijft even stil na de vraag of hij zich miskend voelt. „Ja, ik voel me als voetballer miskend”, stelt de aanvaller van Liverpool dan resoluut. „Ik heb het gevoel dat ik me nog steeds voor iedereen moet bewijzen. Bij mijn club en bij het Nederlands elftal. En dat vind ik niet terecht. Veel voetballers kunnen een reeks van wedstrijden achter elkaar slecht spelen zonder dat ze hun plek verliezen. Ik heb dat geluk nog niet gehad. Maar de miskenning is voor mij een drijfveer. Ik zal revanche nemen. De dag gaat komen dat de mensen die het nu niet in me zien zitten op hun woorden terug moeten komen. Dat motiveert me.”

Babel maakte in de zomer van 2007 als twintigjarig talent van Ajax de overstap naar FC Liverpool. De Engelse voetbalgrootmacht legde 17 miljoen euro neer voor de explosieve vleugelspeler. Tot dan toe een recordbedrag voor een voetballer uit de opleiding van de Amsterdamse voetbalclub. Liverpool-coach Rafael Benítez sprak vanaf het begin zijn vertrouwen uit in Babel. „Hij wilde me koste wat kost hebben”, legt de 36-voudig international uit in het spelershotel van Oranje in Noordwijk. „Dan neem je een besluit. Ik heb daar nooit een seconde spijt van gehad. Ik vind Liverpool nog steeds een fantastische club. Dat rode shirt. De ambiance. De verbondenheid met de supporters. Er is een soort totale overgave. Een echte voetbalcultuur. Dat maakt de club groot. Liverpool is een topclub en ik heb me voorgenomen om altijd in de top te blijven spelen. Maar de situatie waarin ik terecht ben gekomen is niet makkelijk. Ik heb de afgelopen jaren nooit drie wedstrijden achter elkaar in de basis gestaan. De supporters van Liverpool zien me vooral als invaller. Je wilt je bewijzen, maar je krijgt de kans niet. Ik wil zeker niet mijn hele carrière in zo’n positie blijven. Maar ik ben de afgelopen jaren wel wat gewend geraakt. In Liverpool heb ik heel wat ervaring met ups en downs.”

Babel heeft er vooral moeite mee dat de mogelijkheid om sportieve wraak te nemen op zijn critici vaak ontbreekt. „Verschillende Engelse kranten hebben me als voetballer afgeschreven. Ik zou niet goed genoeg voor Liverpool zijn. Er zijn toch veel mensen die dat dan gaan geloven. En een paar maanden geleden noemde Johan Derksen [hoofdredacteur van Voetbal International, red.] mij op de Nederlandse televisie ‘een blind paard’. Dat is zo onnodig negatief. Ik kan een week lang allerlei dingen gaan roepen over Derksen. Maar dat doe ik niet. Ik heb dat niet nodig. Ik geloof in mezelf.”

Heeft de twijfel bij Babel zelf dan nooit toegeslagen? „Nee, zolang de trainer zijn vertrouwen in me uitspreekt, moet ik hem geloven. Natuurlijk wil ik meer spelen. En natuurlijk is het frustrerend dat ik ook ondanks blessures bij andere spelers niet vaker heb mogen beginnen aan een wedstrijd. Ik geef niet op. Dat past niet bij mijn karakter. Ik moet pakken wat ik pakken kan. Alles ligt binnen handbereik, maar het beetje geluk ontbreekt nog. Ik heb niet het gevoel dat ik ondanks alles geen kans zal krijgen bij Liverpool. Op de trainingen ben ik al heel lang goed bezig. Op alle vlakken. Mijn medespelers zeggen ook dat ik rustig moet blijven. Dat mijn tijd nog wel zal komen. En zolang de dag niet komt dat ik er zélf niet meer in geloof, ga ik door.”

Ajax-trainer Martin Jol liet onlangs weten dat Babel na de winterstop als huurling van Liverpool meer dan welkom zou zijn in de Amsterdam Arena. „Het doet me goed als Jol zegt dat hij me goed kan gebruiken”, zegt Babel. „En het streelt me dat hij wél een meerwaarde in me ziet. Ik heb sowieso nog altijd veel liefde voor Ajax. Ik heb daar mijn hele opleiding gezeten. Die club zal voor altijd nummer 1 blijven. Iedereen praat nu over Ajax, maar ik wil er niet te veel over zeggen. Misschien zijn er straks wel veel meer opties.”

Babel weet dat hij met het oog op het WK van 2010 in Zuid-Afrika hoe dan ook aan spelen toe moet komen wil hij een kans maken bij bondscoach Bert van Marwijk. Begin september viel de supersub voor de interlands tegen Japan en Schotland buiten de selectie van Oranje. Toen Ibrahim Afellay geblesseerd afhaakte, werd Babel alsnog opgeroepen. „Dat was wel een tikje. Het is dan duidelijk hoe laat het is. In het buitenland stap je niet even op een trainer af om uitleg te vragen, maar toen ben ik wel een gesprek aangegaan met de bondscoach. Ik heb hem mijn situatie geschetst. En Van Marwijk heeft mij uitgelegd waarop hij zijn keuzes baseert. Hij vindt dat ik te weinig speel bij Liverpool. Ik ben het niet met hem eens, maar ik heb zijn verklaring wel gerespecteerd. ”

Babel maakte op 26 maart 2005 onder de vorige bondscoach Marco van Basten als tiener zijn debuut voor Oranje. The Gun genoot het vertrouwen van de voormalige wereldspits en behoorde in 2006 tot de WK-selectie van Nederland. Babel verkeerde twee jaar later in de aanloop naar het EK in topvorm toen hij een enkelblessure opliep. „Dat het EK aan me voorbijging is de hardste klap in mijn loopbaan geweest. Aan de andere kant heb ik toch wel genoten van wat die jongens hebben laten zien. Ik was echt trots op hoe ze speelden. De behoefte om het WK in Zuid-Afrika mee te maken is groot.”

Babel is niet de enige international die bij zijn club geen vaste plaats in de basis heeft. Oud-Ajacieden als Klaas Jan Huntelaar en Rafael van der Vaart kampen bij respectievelijk AC Milan en Real Madrid met hetzelfde probleem. „Het geeft aan dat carrières in fases verlopen. Ik ben pas 22 jaar en zo voel ik me ook. Maar ik had nu wel verder kunnen zijn. Op een gegeven moment gaan de dingen echt mijn kant op vallen. Daar ben ik van overtuigd. Het komt sowieso goed met mij.”