Advocaat bij fraudezaak dood in Russische cel

Een 37-jarige advocaat van het activistische investeringsbedrijf Hermitage Capital Group, die sinds vorig jaar gevangen zat in Rusland, is gisteren onverwachts in zijn cel gestorven. Dat hebben de Russische autoriteiten bekendgemaakt.

Sergej Magnitsky was een van de verdachten in een rechtszaak van de Russische staat tegen Hermitage. Rusland beschuldigt het investeringsfonds van grootschalige belastingfraude, wat Hermitage ontkent. Magnitsky’s dood vormt een nieuw dieptepunt in het al jaren slepende conflict tussen Hermitage en de Russische overheid.

Volgens het Russische Openbaar Ministerie is Magnitsky overleden als gevolg van hartfalen. Maar Hermitage zei gisteren dat Magnitsky is gestorven door een gescheurd vlies in zijn buik. Magnitsky had volgens Hermitage een alvleesklierontsteking maar werd behandeling ontzegd. Het Russische OM ontkent dat.

Collega’s van Magnitsky beschuldigden vandaag in de Britse krant Financial Times de Russische politie ervan de omstandigheden waarin Magnitsky leefde bewust te hebben verergerd, om zo een getuigenis af te dwingen tegen Hermitage. „De politie heeft hem vermoord”, aldus Jamison Firestone.

De Russische staat en Hermitage staan al geruime tijd op gespannen voet met elkaar. Het investeringsfonds, in handen van de Amerikaanse zakenman William Browder en lange tijd de grootste buitenlandse investeerder in Rusland, heeft de afgelopen jaren diverse belangen in Russische (staats)bedrijven genomen, waaronder Gazprom. Browder haalde zich in die gevallen vervolgens vrijwel zonder uitzondering de woede op de hals van hoge officials door zich te beklagen over de enorme corruptie binnen die bedrijven.

In 2005 werd Browder plotseling het land uitgezet, omdat hij een gevaar zou zijn voor de „Russische nationale veiligheid”. De Russische autoriteiten spanden niet lang daarna een rechtszaak aan tegen Hermitage omdat het bedrijf gefraudeerd zou hebben met de belastingen – dezelfde zaak waarin advocaat Magnitsky tevens zou getuigen namens het investeringsfonds. Browder reageerde met een eigen onderzoek en beschuldigde de regering ervan miljoenen te hebben gestolen uit de bedrijven waarin Hermitage belangen had. (Reuters)