Mercedes keert terug op circuits met 'zilverpijlen'

Tegen de trend in begint autofabrikant Mercedes een eigen team in de Formule 1. Het bedrijf wil met de overname van het jonge, succesvolle team Brawn GP oude tijden doen herleven.

De zilverpijlen komen terug. Met de overname van de renstal van Brawn GP, voorheen Honda, heeft Mercedes in het nieuwe raceseizoen zijn eigen team in de Formule 1: Mercedes Grand Prix. En dat is opmerkelijk in een periode dat autofabrikanten de hoogste klasse van de autosport vaarwel zeggen (Honda, BMW, Toyota en mogelijk Renault). Tot in 1955 had Mercedes een eigen Formule 1-team, met achter het stuur van de Silberpfeile zoals de zilverkleurige auto’s destijds werden genoemd grote namen als de Argentijn Juan Manuel Fangio en de Brit Stirling Moss.

Mercedes vormt sinds 1995 een combinatie met McLaren, de renstal waarvoor de Nieuw-Zeelandse Formule 1-coureur Bruce McLaren in de jaren zestig het fundament legde. McLaren verruilde in 1995 Peugeot voor Mercedes-Benz (Ilmor) als krachtbron voor zijn Formule 1-auto’s en Daimler nam als moederbedrijf van Mercedes enkele jaren later een aandeel van 40 procent in het team. Voormalig teambaas Ron Dennis en zijn Saoedische zakenpartner Mansour Ojjeh hebben elk 15 procent van de aandelen en de overige 30 procent is in handen van het Bahreinse staatsbedrijf Mumtalakat. McLaren maakte gisteren bekend dat het de aandelen van Daimler geleidelijk overneemt. Officieel is het Duitse bedrijf volgend jaar nog mede-eigenaar van McLaren. Mercedes zal in elk geval ook tot 2015 de motoren leveren aan McLaren, dat gewoon verder gaat onder zijn huidige naam: Vodafone McLaren Mercedes. Met waarschijnlijk wereldkampioen Jenson Button (ex-Brawn GP) als de nieuwe teamgenoot van de onlangs onttroonde wereldkampioen Lewis Hamilton. De Britse krant The Guardian meldde vanochtend dat Button een met McLaren een akkoord heeft bereikt over een driejarig contract.

De Brits-Duitse onderneming kende mooie successen, waaronder de twee wereldtitels van de Fin Mika Hakkinen (1998 en 1999) en die van Hamilton, die vorig jaar de eerste zwarte wereldkampioen in de Formule 1 werd. Dieter Zetsche, bestuursvoorzitter van Daimler, zei gisteren dat de belangen van Mercedes en Daimler de afgelopen jaren niet gediend waren bij het uitbreiden van de sportwagentak van McLaren. Volgens hem was dat wel een prioriteit voor de andere aandeelhouders, onder wie Dennis. Die nam na het raceseizoen 2008 afscheid als teambaas van de Formule 1-renstal en werd hoofd van de McLaren Automotive, de divisie die sportwagens en ‘supersportwagens’ bouwt. Op wat grotere afstand bemoeide hij zich nog een tijdje met de F1-activiteiten van McLaren.

Met de overname door Mercedes komt al na een jaar een eind aan Brawn GP, het team dat in zijn korte bestaan de wereldtitel bij de constructeurs won en met Button de wereldtitel bij de coureurs binnenhaalde. De Brit Ross Brawn nam het team van Honda begin 2009 over voor het symbolisch bedrag van 1 Britse pond. Zonder grote sponsors en nog grotendeels gefinancierd door Honda verrasten de Brawns van Button en zijn Braziliaanse teamgenoot Rubens Barrichello de rest van het deelnemersveld, inclusief hun collega’s bij Ferrari en McLaren.

Mercedes en investeringsmaatschappij Aabar uit Abu Dhabi hebben samen een belang van 75,1 procent in Brawn GP (Daimler 45,1, Aabar 30), de overige 24,9 procent zit bij de huidige aandeelhouders onder wie Ross Brawn. Aabar had al een aandeel van 9,1 procent in Daimler. Brawn blijft teambaas. Wie voor het nieuwe team gaan rijden is nog niet bekend, maar de nieuwe renstal voert besprekingen met de Duitsers Nico Rosberg en Nick Heidfeld. Rosberg reed bij Williams, Heidfeld zag dit jaar een eind komen aan zijn dienstverband bij BMW, dat zich terugtrok uit de geldverslindende Formule 1.

De ondernemingsraad van Daimler had liever gezien dat Mercedes dat voorbeeld had gevolgd, omdat de economische crisis het bedrijf hard raakt.