'De miskenning is voor mij een drijfveer'

Ryan Babel (22) brak op jonge leeftijd door, maar is nu bij Liverpool en Oranje veroordeeld tot de bank. „Ik geef niet op. Dat past niet bij mijn karakter.”

Het vraaggesprek met Ryan Babel is twintig minuten bezig als de voetballer opeens uit zijn rol valt. De 22-jarige international blijft even stil na de vraag of hij zich miskend voelt. „Ja, ik voel me als voetballer miskend”, stelt de aanvaller van Liverpool dan resoluut. „Ik heb het gevoel dat ik me nog steeds voor iedereen moet bewijzen. Bij mijn club en bij het Nederlands elftal. En dat vind ik niet terecht. Veel voetballers kunnen een reeks van wedstrijden achter elkaar slecht spelen zonder dat ze hun plek verliezen. Ik heb dat geluk nog niet gehad. Maar de miskenning is voor mij een drijfveer. Ik zal revanche nemen. De dag gaat komen dat de mensen die het nu niet in me zien zitten op hun woorden terug moeten komen. Dat motiveert me.”

In het volgepakte Stade de Gerland van het Franse Olympique Lyon was Babel twee weken geleden heel dicht bij een heldenrol voor FC Liverpool. Als invaller voor Andrei Voronin speelde de Nederlander zich in de 83ste minuut vrij. Met een verwoestend schot schoot Babel de openingstreffer voor The Reds binnen. De weg naar de achtste finales in de Champions League lag open. De fans van Liverpool op de tribune waren uitzinnig. De spelers renden op de doelpuntenmaker af om hem in de armen te sluit. Babel blikte of bloosde niet. Hij keek alleen strak voor zich uit. „Dat had met een bepaalde emotie te maken. Het is best moeilijk als je niet vaak speelt. Ik had gewoon geen zin om te juichen. Ik was eerder trots dan blij. Even was daar het gevoel van erkenning. Dat moment was puur voor mezelf.”

Het gelukzalige gevoel duurde slechts zeven minuten voor Babel. Op het moment dat Lisandro López de Franse ploeg in de blessuretijd alsnog langszij bracht, was de euforie bij Liverpool verdwenen. De vijfvoudig winnaar van de belangrijkste Europese beker is nu zo goed als uitgeschakeld in de Champions League. Babel moest het na afloop doen met een opbeurend schouderklopje. „Voor mij persoonlijk was die tegentreffer een dubbele klap. Het verschil tussen de blijdschap en teleurstelling was enorm. Doodzonde. Op die avond baal je daar dan enorm van. Maar de volgende dag moet je het weer van je afzetten. Dan moet je je richten op de wedstrijd die komen gaat. Ik ben de afgelopen jaren wel wat gewend geraakt. In Liverpool heb ik heel wat ervaring met ups and downs opgedaan.”

Babel maakte in de zomer van 2007 als twintigjarig talent van Ajax de overstap naar FC Liverpool. De Engelse voetbalgrootmacht legde 17 miljoen euro neer voor de explosieve vleugelspeler. Tot dan toe een recordbedrag voor een voetballer uit de opleiding van de Amsterdamse voetbalclub. Liverpool-coach Rafael Benítez sprak vanaf het begin zijn vertrouwen uit in Babel. „Hij wilde me koste wat kost hebben”, legt de 36-voudig international uit in het spelershotel van Oranje in Noordwijk. „Dan neem je een besluit. Ik heb daar nooit een seconde spijt van gehad. Ik vind Liverpool nog steeds een fantastische club. Dat rode shirt. De ambiance. De verbondenheid met de supporters. Er is een soort totale overgave. Een echte voetbalcultuur. Dat maakt de club groot. Liverpool is een topclub en ik heb me voorgenomen om altijd in de top te blijven spelen. Maar de situatie waarin ik terecht ben gekomen is niet makkelijk. Ik heb de afgelopen jaren nooit drie wedstrijden achter elkaar in de basis gestaan. De supporters van Liverpool zien me vooral als invaller. Je wilt je bewijzen, maar je krijgt de kans niet. Ik wil zeker niet mijn hele carrière in zo’n positie blijven.”

Babel heeft er vooral moeite mee dat de mogelijkheid om sportieve wraak te nemen op zijn criticasters vaak ontbreekt. „Verschillende Engelse kranten hebben me als voetballer afgeschreven. Ik zou niet goed genoeg voor Liverpool zijn. Er zijn toch veel mensen die dat dan gaan geloven. En een paar maanden geleden noemde Johan Derksen (hoofdredacteur van Voetbal International, red.) mij op de Nederlandse televisie ‘een blind paard’. Dat is zo onnodig negatief. Ik kan een week lang allerlei dingen gaan roepen over Derksen. Maar dat doe ik niet. Ik heb dat niet nodig. Ik geloof in mezelf.”

Heeft de twijfel bij Babel zelf dan nooit toegeslagen? „Nee, zolang de trainer zijn vertrouwen in me uitspreekt, moet ik hem geloven. Natuurlijk wil ik meer spelen. En natuurlijk is het frustrerend dat ik ook ondanks blessures bij andere spelers niet vaker heb mogen beginnen aan een wedstrijd. Ik geef niet op. Dat past niet bij mijn karakter. Ik moet pakken wat ik pakken kan. Alles ligt binnen handbereik, maar het beetje geluk ontbreekt nog. Ik heb niet het gevoel dat ik ondanks alles geen kans zal krijgen bij Liverpool. Op de trainingen ben ik al heel lang goed bezig. Op alle vlakken. Mijn medespelers zeggen ook dat ik rustig moet blijven. Dat mijn tijd nog wel zal komen. En zolang de dag niet komt dat ik er zélf niet meer in geloof, ga ik door.”

Ajax-trainer Martin Jol liet onlangs weten dat Babel na de winterstop als huurling van Liverpool meer dan welkom zou zijn in de Amsterdam Arena. „Het doet me goed als Jol zegt dat hij me goed kan gebruiken”, zegt Babel. „En het streelt me dat hij wél een meerwaarde in me ziet. Ik heb sowieso nog altijd veel liefde voor Ajax. Ik heb daar mijn hele opleiding gezeten. Die club zal voor altijd nummer 1 blijven. Iedereen praat nu over Ajax, maar ik wil er niet te veel over zeggen. Misschien zijn er straks wel veel meer opties.”

Babel weet dat hij met het oog op het WK van 2010 in Zuid-Afrika hoe dan ook aan spelen toe moet komen wil hij een kans maken bij bondscoach Bert van Marwijk. Begin september viel de supersub voor de interlands tegen Japan en Schotland buiten de selectie van Oranje. Toen Ibrahim Afellay geblesseerd afhaakte, werd Babel alsnog opgeroepen. „Dat was wel een tikje. Het is dan wel even duidelijk hoe laat het is. In het buitenland stap je niet even op een trainer af om uitleg te vragen, maar toen ben ik wel een gesprek aangegaan met de bondscoach. Ik heb hem mijn situatie geschetst. En Van Marwijk heeft mij uitgelegd waarop hij zijn keuzes baseert. Hij vindt dat ik te weinig speel bij Liverpool. Ik ben het niet met hem eens, maar ik heb zijn verklaring wel gerespecteerd. Of de bondscoach het uiteindelijk in me zal zien zitten weet ik niet. Iedere trainer is anders. Iedere trainer heeft zijn eigen filosofie.”

Babel maakte op 26 maart 2005 onder de vorige bondscoach Marco van Basten als tiener zijn debuut voor Oranje. The Gun genoot het vertrouwen van de voormalige wereldspits en behoorde in 2006 tot de WK-selectie van Nederland. Babel verkeerde twee jaar later in de aanloop naar het EK in topvorm toen hij werd getroffen door een enkelblessure. „Dat het EK aan me voorbij ging is de hardste klap in mijn loopbaan geweest. Aan de andere kant heb ik toch wel genoten van wat die jongens hebben laten zien. Ik was er echt trots op hoe ze speelden. De behoefte om het WK in Zuid-Afrika mee te maken is groot.”

Babel is niet de enige international die bij zijn club geen vaste plek in de basis heeft. Oud-Ajacieden als Klaas Jan Huntelaar en Rafael van der Vaart kampen bij respectievelijk AC Milan en Real Madrid met hetzelfde probleem. „Het geeft aan dat carrières in fases verlopen. Noem mij eens een voetballer die vanaf het begin tot het eind van zijn loopbaan overal en altijd succes heeft gehad? Huntelaar had echt wel voldoende kwaliteiten om het te redden bij Real Madrid. En ik denk dat AC Milan nog beter bij hem past. Als je hem vergelijkt met Filippo Inzaghi is het verschil niet groot. De wegen liggen nu even niet open voor hem. En zo zie ik mijn huidige situatie ook. Ik ben pas 22 jaar en zo voel ik me ook. Maar ik had nu wel verder kunnen zijn. Op een gegeven moment gaan de dingen echt mijn kant op vallen. Daar ben ik van overtuigd. Het komt sowieso goed met mij.”