Brits plan bonuswet gaat erg ver

De jongste poging van de Britse autoriteiten om de bankiersbonussen aan banden te leggen lijkt nodeloos hardhandig. Wetgeving die deze week zal worden aangekondigd, zal de Financial Services Authority (de toezichthouder) de bevoegdheid geven bankierscontracten nietig te verklaren als de FSA denkt dat zij buitensporige risico’s in de hand zullen werken. Dit is een potentieel juridisch moeras. De regering moet heel voorzichtig zijn met de suggestie dat zij zich met arbeidscontracten wil bemoeien.

Toch is het politiek aantrekkelijk om de overheid deze stok in handen te geven. Engeland was misschien het eerste land dat formeel de G20-principes heeft ingevoerd die meerjarige, gegarandeerde bonussen ontmoedigen, en eisen dat een groot deel van de bonusuitkeringen wordt uitgesteld en in aandelen wordt voldaan. Maar het land heeft geen wettelijke mogelijkheden om banken feitelijk te verbieden succesvolle werknemers met meerjarige bonussen te belonen.

Dat zou volgend jaar wel eens gênant kunnen worden, als er naar schatting voor 6 miljard pond (6,8 miljard euro) aan bonussen zal worden uitgekeerd, na een jaar waarin de sector door de staat moest worden gered. De nieuwe bepalingen zullen nog niet gelden voor de komende bonusronde, en waarschijnlijk ook niet voor bestaande contracten. Maar de regering zou tenminste de indruk wekken dat zij er iets aan deed.

Bankiers hebben zichzelf geen dienst bewezen door hoge beloningen te blijven innen, terwijl de economie nog steeds in de lappenmand ligt. Maar sommige onderdelen van de voorgestelde nieuwe wetgeving zijn wel heel pervers. Het geplande verbod op meerjarige, gegarandeerde bonussen zou banken nóg een reden geven om de basissalarissen verder op te trekken.

Hoewel meerjarige bonussen niet de norm zouden mogen zijn, spelen ze een legitieme rol – bijvoorbeeld als een nieuwkomer in een specifieke marktsector op zoek is naar talent. Door meerjarige bonussen te verbieden kan de structuur van de markt bevriezen, hetgeen ten koste gaat van de concurrentie.

Niet alleen komt inmenging in contracten neer op het kraken van een noot met een moker, het zou ook schadelijk kunnen zijn voor de status van Londen als financieel centrum. Juridisch gezien blijft het lastig om contracten nietig te verklaren, zelfs als het louter om nieuwe contracten zou gaan. De FSA doet er goed aan de voorgestelde nieuwe bevoegdheid spaarzaam te gebruiken.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com