Ontwikkelingen op markt games gaan te snel voor Electronic Arts

Electronic Arts (EA) staan opnieuw magere Kerstdagen te wachten. Het gebrek aan succes van de Amerikaanse producent van computerspelletjes heeft geleid tot een serie teleurstellende seizoenen. Erger nog: een verschuiving in de consumentenvoorkeur kan de omzet doen verschrompelen. EA heeft in de afgelopen drie jaar een operationeel verlies geleden van ruim 1 miljard dollar (672 miljard euro).

Analisten verwachten voor dit jaar een operationele winst van 400 miljoen dollar. Maar dat is een optimistische inschatting. Volgens onderzoeksbureau NPD is de omzet van de hele bedrijfstak dit jaar tot nu toe met 12 procent gedaald. Een zwakke economie en een recordverkoop van de jongste telg van de Call of Duty-reeks van concurrent Activision Blizzard zal ervoor zorgen dat EA van geluk mag spreken als het geen verlies lijdt.

Hoewel de weinig inspirerende spellenportefeuille van het concern ongetwijfeld een rol speelt, zijn er ook andere factoren die bijdragen aan de slechte prestaties. De problemen van EA zijn gelijk op gegaan met de opkomst van Nintendo’s Wii. Het concern heeft niet zijn voordeel weten te doen met de introductie van dit goedkope en vrolijke platform voor games. Deze trend zet zich voort en het is niet duidelijk of EA nu wel op de trein kan springen.

In plaats van de verkoop van kant-en-klare software voor ongeveer 50 euro per titel, ontwikkelt de markt zich in de richting van spellen waar je je op moet abonneren en die geen grote aanschafprijs kennen of zelfs gratis zijn, maar wel betalingen vergen als je er verder in wilt komen.

Dat betekent niet zonder meer dat de oude standaard dood is. Maar de snelle groei duidt er wel op dat spelers het nieuwe model lijken te prefereren. Vandaar dat EA zojuist 300 miljoen heeft uitgegeven aan het sociale netwerkbedrijf Playfish – vier maal de geschatte omzet over 2011 – en tegelijkertijd 900 ontwikkelaars van computerspellen op straat heeft gezet.

EA denkt dit boekjaar zo’n 500 miljoen dollar aan inkomsten uit deze nieuwe activiteiten te kunnen genereren. Maar het concern zegt ook dat de omzet van kant-en-klare spellen, waarvan de inkomsten zeven maal groter zijn, daalt. Nu het concern wordt verhandeld op een niveau van 16 maal de nogal optimistische winstverwachting voor volgend jaar, gokken beleggers er blijkbaar op dat EA volgend seizoen met een paar nieuwe hits zal komen. Het probleem is dat EA ook moet bedenken hoe klanten daarvoor moeten gaan betalen.

Robert Cyran