British Airways en Iberia zijn akkoord over fusie

British Airways en Iberia zijn het gisteren eens geworden over de voorwaarden van een fusie van de twee luchtvaartmaatschappijen. Het Britse en het Spaanse bedrijf zetten samen een nieuwe overkoepelende onderneming op, die om belastingredenen juridisch wordt gevestigd in Spanje. Het feitelijke hoofdkwartier komt echter in Londen.

Willie Walsh, de topman van British Airways die ook aan het hoofd zal staan van het nieuwe concern, noemde het vanmorgen „geweldig nieuws voor British Airways, onze klanten en onze aandeelhouders”. Voorzitter van de raad van commissarissen wordt de Spanjaard Antonio Vázquez, die die functie nu ook bij Iberia uitoefent.

Het nieuwe bedrijf zal de derde luchtvaartmaatschappij van Europa vormen, niet ver achter Lufthansa en Air France-KLM. Wereldwijd zal het het zesde luchtvaartconcern zijn. Zowel British Aiways als Iberia blijft onder eigen merknaam vliegen.

De bedrijven, die zestien maanden met elkaar hebben onderhandeld, zijn op het ogenblik beide verliesgevend. British Airways maakte onlangs een verlies bekend van 292 miljoen pond (321 miljoen euro) over de eerste zes maanden van dit jaar. Het kleinere Iberia boekte een verlies van 72,8 miljoen euro in het kwartaal tot en met juni. Een structureel probleem voor beide vormt al jaren de concurrentie van goedkope maatschappijen als Ryanair en Easyjet op de korte afstanden.

British Airways en Iberia hopen met hun fusie op den duur fors op hun kosten te besparen voor onder meer administratie en onderhoud. Walsh verklaarde dat de fusie na vijf jaar naar verwachting tot besparingen van 400 miljoen euro zal leiden. „De fusie zal een sterke Europese luchtvaartmaatschappij creëren, die goed in staat is om in de eenentwintigste eeuw te concurreren”, aldus Walsh.

Iberia heeft overigens bedongen dat het de fusie eventueel nog kan annuleren als de problemen met het pensioenfonds van British Airways naar haar smaak een te zware hypotheek leggen op het nieuwe bedrijf. Het fonds kampt met een tekort van naar schatting drie miljard pond.

Op grond van de overeenkomst krijgt British Airways 55 procent van de aandelen in het nieuwe bedrijf en Iberia 45 procent. BA bezit al 13,5 procent van de aandelen in Iberia.

British Airways telt nu nog ruim 40.000 werknemers en Iberia zo’n 20.000. Het is nog niet duidelijk of de fusie tot banenverlies zal leiden. BA beschikt over een vloot van 245 vliegtuigen, Iberia over 174 toestellen. De maatschappijen vullen elkaar goed aan. British Airways is sterk op de routes naar Noord-Amerika en Azië, Iberia op die naar Latijns-Amerika.

De fusie moet nog worden goedgekeurd door de Europese Commissie, maar dat zal naar verwachting geen problemen opleveren. De twee maatschappijen hopen bovendien binnenkort toestemming van de Amerikaanse regering te krijgen voor een samenwerkingsverband met American Airlines. Virgin Atlantic verzet zich hier echter tegen. Het bedrijf stelt dat daarmee de concurrentieverhoudingen ernstig worden verstoord.