Animositeit tussen twee Supermannen

Sterspelers Shaquille O’Neal en Dwight Howard noemen zichzelf beiden Superman.

Woensdagnacht stonden de twee tegenover elkaar; de strijd viel een beetje tegen.

Eigenlijk is het aandoenlijk, twee reusachtige Amerikaanse basketballers die zichzelf als Superman beschouwen. Shaquille O’Neal (37) liet het embleem met de ‘S’ op zijn bovenarm tatoeëren, zette later het logo op onder meer zijn Cadillac en rapte over zichzelf als The Man Of Steel. De veertien jaar jongere Dwight Howard volgde zijn voorbeeld, droeg begin dit jaar een rode cape bij de jaarlijkse dunkwedstrijd en speelt met het Supermanembleem op zijn schoenen.

Woensdagnacht schuifelden de twee centers ruim twee uur achter elkaar aan in de eerste onderlinge wedstrijd van dit seizoen in de Amerikaanse profcompetitie NBA. Van de veelbesproken rivaliteit tussen de giganten bleef weinig over, al versloeg O’Neal (2,16 meter en 147 kilogram) met zijn ploeg Cleveland Cavaliers overtuigend het Orlando Magic van Howard (2,11 meter en 120 kilogram) met 102-93.

De animositeit tussen O’Neal en Howard komt vooral van de kant van de eerste. De veteraan was verbolgen nadat hij vorig seizoen als speler van Phoenix Suns op bezoek bij zijn eerste werkgever Orlando Magic volledig uit de wedstrijd was gespeeld door Howard. Ook stak het O’Neal dat de nieuweling zich van dezelfde bijnaam bediende en daar nog meer bekendheid mee kreeg dan hij. „Ik heb tegen de beste basketballers gespeeld”, zei hij over Howard. „Hij is best goed, jong, behendig en nauwkeurig. Maar het is niets wat ik niet eerder heb gezien.”

Howard zweeg wijselijk over de kritiek van O’Neal, die hem van zijn stuk bracht. Hij bekende jaloers te zijn op de vier NBA-titels van een van de sterkste basketballers in de geschiedenis en beloofde de fans van Orlando Magic dat hij zijn eigen kampioensring zou winnen. Vorig seizoen bereikte de ploeg van coach Stan van Gundy al verrassend de best-of-seven om het kampioenschap, maar Orlando verloor kansloos van Los Angeles Lakers.

Met de altijd lachende Howard geldt Orlando Magic dit seizoen opnieuw als een van de kanshebbers voor een plaats in de finale, maar de favoriet is Cleveland Cavaliers. Die club zag vorig jaar na de uitschakeling in de play-offs in dat sterspeler LeBron James hulp nodig had. O’Neal was de ideale kandidaat voor de rol van verdedigende assistent van de basketbalbelofte. Hij hield eerder Anfernee ‘Penny’ Hardaway (bij Orlando Magic), Kobe Bryant (LA Lakers) en Dwyane Wade (Miami Heat) met succes uit de wind.

Met het weinig imponerende begin van de competitie van Cleveland Cavaliers, dat vijf keer gewonnen heeft en al drie keer heeft verloren, vroegen Amerikaanse media zich hardop af of O’Neill misschien niet te oud was. De populaire routinier heeft bovendien meer aan zijn hoofd dan basketbal. Woensdag werd bekend dat hij na bijna zeven jaar huwelijk zal scheiden van zijn echtgenote Shaunie, met wie hij vier kinderen heeft. „Natuurlijk is dit een moeilijke tijd voor onze familie”, zei O’Neal. „Ik wil me nu helemaal concentreren op de kinderen.”

Ook over de vorm van Howard bestaan twijfels, al wijst coach Van Gundy critici voortdurend op diens goede statistieken. De sterspeler van Orlando Magic, dat zes keer won en drie keer verloor, kreeg woensdag van de tuchtcommissie van de NBA een boete van 15.000 dollar (bijna 10.000 euro) voor openlijke kritiek op scheidsrechters. „Het was idioot”, schreef Howard vorige week op zijn blog na de nederlaag tegen Detroit Pistons waarbij hij van de speelvloer werd gestuurd. „Wat me stoort is dat alle overtredingen op mij zijn toegestaan, maar dat ik zelf voor van alles wordt bestraft.”

Howard bleef woensdag onzichtbaar tegenover O’Neal, die door het publiek in Florida voortdurend werd uitgefloten. De verliezer van de tweestrijd sprak na afloop niet over zijn directe tegenstander. „Ik weet dat ik niet heb gespeeld zoals ik zou moeten spelen”, zei Howard tegen verslaggevers. „Dit is een fase die ik moet overwinnen. Ik ben niet tevreden over deze wedstrijd, maar zal mezelf verbeteren.”

LeBron James, uitblinker bij Cleveland Cavaliers, was vol lof over O’Neal. „Het helpt dat we hem in de ploeg hebben, zeker in verdedigend opzicht. Zijn aanwezigheid is een plus omdat we altijd op hem kunnen rekenen.” De altijd spraakzame O’Neal verliet de sporthal van zijn oude club zonder ook maar een woord te wisselen met verslaggevers.