Wisseling van de wacht bij Reed Elsevier komt als een verrassing

Het einde van het tienjarig regime van Sir Crispin Davis als topman van Reed Elsevier heeft tot tumult geleid bij het Brits-Nederlandse mediaconcern. Het is een schoolvoorbeeld van een slecht geregelde opvolging.

Davis is in maart vertrokken en zijn opvolger, Ian Smith, heeft nu plotseling besloten eveneens op te stappen. De exacte achtergronden van zijn besluit zijn onduidelijk. Maar het aantreden in juli van een nieuwe president-commissaris, Anthony Habgood, moet er een hoop mee te maken hebben. Zo iemand doet er goed aan het bestuur dat hij of zij erft aan een nauwkeurig onderzoek te onderwerpen, te beginnen met de topman. Toch komt het zelden voor dat een president-commissaris afscheid neemt van een topman die pas een paar maanden eerder is aangesteld.

Smith heeft wellicht geen verpletterende indruk gemaakt op beleggers in de korte tijd dat hij aan het roer stond. Maar hij kan nauwelijks persoonlijk verantwoordelijk worden gehouden voor de recente problemen van Reed. De impopulaire aandelenplaatsing in juli had de steun van de hele raad van commissarissen, inclusief Habgood. Reed lijkt Smith niet te willen gebruiken als zondebok voor de slechte resultaten. Het concern erkent dat het klimaat moeilijk was, en dat dat voorlopig nog wel even zo blijft.

Maar het is niet moeilijk te begrijpen waarom Smith misschien niet de meest aangewezen persoon was om het concern te leiden. Hij heeft weliswaar ervaring opgedaan als topman doordat hij Taylor Woodrow heeft geleid vóór de ongelukkige fusie met George Wimpey, evenals de door een private-equityfirma gefinancierde General Healthcare Group. Maar hij heeft geen ervaring met het besturen van een groot mediabedrijf. Reed zou een lastige kluif zijn geworden voor deze buitenstaander.

De opvolger van Smith, Erik Engstrom, is het goed aangeschreven hoofd van de divisie voor wetenschappelijke en gezondheidszorguitgaven van Elsevier, die voor eenderde van de omzet zorgt. Een jaar geleden werd hij voor de positie van topman gepasseerd. Destijds zeiden ingewijden dat de 44-jarige onvoldoende ervaring had als gevolg van zijn betrekkelijke jeugdigheid.

Habgood verdient lof voor het doortastend doorvoeren van een verandering in het bestuur, als hij van mening was dat dat nodig was om het vertrouwen in het concern te herstellen. Maar de nieuwe opzet is verre van ideaal. Engstrom zal het als tweede keus moeilijk hebben om zijn gezag te laten gelden. En de raad van commissarissen moet nog steeds ter verantwoording worden geroepen voor een slechte regeling van de opvolging. Maar nu hij Engstrom heeft geïnstalleerd, moet Habgood hem zijn volle steun geven.