Vrijspraak voor managers van Bear Stearns lag voor de hand

De rechtszaak tegen Ralph Cioffi en Matthew Tannin had veel weg van een rechtszaak over de rol van Wall Street in de financiële crisis. De vrijspraak van de twee voormalige hedgefondsmanagers van zakenbank Bear Stearns duidt erop dat het niet zo makkelijk is iemand of iets de schuld van die crisis te geven, en dat ongelukjes – en niet samenzweringen – de meest voor de hand liggende verklaring bieden.

Cioffi en Tannin waren geknipt als kop van jut voor de kredietcrisis. Ze gaven leiding aan twee hedgefondsen die waren volgepropt met riskante hypotheekobligaties, waarvan er één ook nog eens veel leningen had uitstaan. De ineenstorting van die fondsen halverwege 2007 bracht een vertrouwenscrisis op gang over de prijsstelling van deze ondoorzichtige financiële instrumenten die, in combinatie met de snel verslechterende huizenprijzen, aanleiding gaf tot miljardenafschrijvingen bij financiële instellingen in de hele wereld.

Snippers uit de e-mailcorrespondentie die vorig jaar door de autoriteiten werden vrijgegeven, impliceerden dat de twee wisten dat de markt op het punt stond in te storten en daar doelbewust over logen tegen beleggers – en dat Cioffi zelfs vlak vóór de crisis zijn eigen geld had weggehaald bij de fondsen. Maar de jury was het met de verdediging eens dat ze in feite slechts de toestand van de markt bespraken, terwijl ze probeerden de fondsen te redden. En Cioffi’s geld ging linea recta naar een ander fonds dat hij onder beheer had, om aan de eisen van beleggers tegemoet te komen dat hij zelf ook risico liep. En hij was niet de enige. De vroegere topman van zakenbank Lehman Brothers, Dick Fuld, hield zijn belang in de firma toen die op een bankroet afstevende. En dat geldt ook voor de topmanagers van Bear Stearns, Alan Schwartz en Jimmy Cayne. Er is weinig twijfel mogelijk dat zij schuldig waren aan overdreven optimisme – of zelfs aan regelrechte onbekwaamheid. Maar de vrijspraak van Tannin en Cioffi lijkt duidelijk te maken dat geen van beide vergrijpen vooralsnog een misdaad is.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com