Buitenstaander ruimt het veld

Slechts acht maanden na zijn aantreden als bestuursvoorzitter van Reed Elsevier stapt Ian Smith op. Hij wordt opgevolgd door de Zweed Erik Engstrom.

Twee weken geleden was Ian Smith nog vol enthousiasme over zijn nieuwe baan als bestuursvoorzitter van Reed Elsevier. Uitkijkend over de Amsterdamse haven in het Nederlandse hoofdkantoor vertelde Smith openhartig over hoe de uitgeverij nadenkt over het wetenschappelijke artikel van de toekomst en hoe informatiesystemen van Reed Elsevier de Amerikaanse overheid helpen in de strijd tegen terrorisme. Maar wie nu zijn nummer in Londen belt, krijgt de mededeling dat „de heer Smith hier niet meer werkt”.

Na ruim acht maanden kwam gisteren een voortijdig einde aan de carrière van Ian Smith bij een van de grootste uitgevers van wetenschappelijke en professionele informatie ter wereld. Het Brits-Nederlandse concern haalde Smith begin dit jaar binnen als de opvolger van sir Crispin Davis, die met pensioen ging. Afkomstig uit de gezondheidszorg was Smith relatief nieuw in de uitgeefbranche. Dat lijkt hem nu op te breken. Het duurde het Brits-Nederlandse concern vermoedelijk te lang voordat Smith volledig was ingewerkt om het bedrijf door de economische crisis te leiden.

Een woordvoerder van Reed Elsevier in Londen benadrukt dat de beslissing om Smith te vervangen een gezamenlijk besluit was. „Zowel Ian Smith als het bestuur van Reed Elsevier is beide van mening dat dit niet de juist rol is voor hem.” Reed Elsevier schuift de Zweed Erik Engstrom naar voren als zijn opvolger. Engstrom werkt vijf jaar bij Reed Elsevier, het meest recent als de hoogste baas van Elsevier, de wetenschappelijke uitgeverij binnen het concern.

Wat Smith ook heeft opgebroken zijn de tegenvallende resultaten, met name veroorzaakt door de crisis. Reed Elsevier maakte vandaag bekend dat het de verwachte winstmarge voor dit jaar verlaagt. Smith kondigde bij de halfjaarcijfers afgelopen zomer aan dat Reed Elsevier nieuwe aandelen zou uitgeven. Dat verbaasde beleggers. Smith wilde de schuld van 6 miljard euro, die was ontstaan door de overname van het Amerikaanse informatiebedrijf Choicepoint, aanzienlijk verlagen. Hij noemde de verhouding tussen het schuldenniveau van Reed Elsevier niet meer verantwoord in de huidige marktomstandigheden.

In hoeverre de wisseling aan de top gevolgen heeft voor Reed Business Information (RBI) is onduidelijk. Deze divisie geeft onder meer het opinieblad Elsevier uit, alsmede vakbladen in Nederland en het buitenland. RBI heeft veel last van de ingezakte advertentiemarkt. De divisie stond lang in de verkoop, maar leek onder Smith weer enigszins in de gratie bij de raad van bestuur. Desalniettemin kondigde Reed vorige week forse saneringen aan bij de Nederlandse vakbladen. Het zakenblad FEM Business wordt per 1 januari zelfs opgeheven.