Real Madrid van het tafeltennis

Voor de tafeltennissters van Heerlen is de titel een formaliteit. De club beschikt over speelsters van Chinese afkomst. Maar er is ook kritiek: Heerlen zou de competitie kapotmaken.

Zonder je drie beste tafeltennissters aantreden bij de ontknoping van de competitie. Geen coach die dat in zijn hoofd zou halen. Bij Heerlen is het echter de normaalste zaak van de wereld. Elke vorm van tegenstand ontbreekt in de vrouwencompetitie en de Heerlense club is in de breedte zo sterk dat het zonder zorgen het B-team kan opstellen.

Het Real Madrid van het tafeltennis, zo wordt de vrouwenploeg van Heerlen wel genoemd. De club heeft inderdaad veel weg van een sterrenensemble, met toppers als Li Jiao (nummer 16 van de wereld), voormalig nummer 4 van de wereld Ni Xia Lian (nu 55ste) en sinds dit seizoen ook Dang Ye Seo (20ste) en Li Jie (25ste).

Afgelopen zondag maakte Heerlen weer duidelijk dat het de sterkste is in Nederland. In de eerste halve finale van de play-offs van de najaarscompetitie was het met de tweede garnituur vele malen beter dan FVT Rotterdam. In zeven snelle partijen gaf het team niet één game weg. De thuisploeg wist zich geen raad met de toverballetjes van Heerlen. „Hier was niet tegen te spelen”, stelt Niels Aarden, coach van Rotterdam.

Met als doel door te breken naar de nationale en Europese top zette René Daniels, samen met drie andere tafeltennisliefhebbers, vijf jaar geleden de schouders onder de vrouwentak. Sindsdien domineert Heerlen in Nederland. Grote namen kwamen naar Zuid-Limburg. „We waren het zat om tweede viool te spelen”, vertelt Daniels, lid van het managementteam. Vooral het professionaliseren van de organisatie en het creëren van draagvlak bij supporters, gemeente en sponsors kostte veel tijd.

De ploeg beschikt over liefst vijf spelers van Chinese afkomst. „We hebben goede contacten met het Chinese restaurant in Heerlen. Daar komen we vaak”, giechelt Ni Xia Lian (46), een van de in China geboren spelers. Heerlen wil zijn wedstrijden in de Champions League via internet in China gaan uitzenden en heeft daar sinds een jaar ook een sponsor: Li Ning, een grote sportkledingfabrikant.

De club, met 150 leden, werd de afgelopen vijf jaar landskampioen en won vorig jaar de Champions League. Hoeveel geld de spelers krijgen wil Daniels niet zeggen. „Maar het is een leuk maandsalaris.” Bij de vrouwen werkt de club naar eigen zeggen met een budget van 150.000 euro. Met de topspelers maakt Heerlen de competitie kapot, zo krijgt Daniels weleens te horen. „Moeten ze maar sterkere spelers hebben”, zo reageert hij op de kritiek. „Dankzij ons zijn toppers als Li Jie en Li Jiao in Nederland te bewonderen.”

Dat Heerlen kampioen wordt, daar twijfelt niemand aan. Daniels ziet de komende titel vooral als tussenstop om toegelaten te worden tot de Champions League, waarvoor het team dit jaar een van de favorieten is. „De Nederlandse competitie is voor ons niet leuk. Het is soms meer een belasting dan een uitdaging.” Heerlen diende om die reden vorig jaar een verzoek in bij de Nederlandse tafeltennisbond (35.000 leden) om het team pas bij de play-offs te laten instromen. De bond weigerde.

De speelsters van Rotterdam vinden het juist mooi om tegen de Limburgse topformatie te spelen, zeggen ze. Wel noemt coach Aarden het verloop van de competitie oneerlijk, omdat de beste spelers van Heerlen niet iedere week hebben meegedaan. „Als je één keer je sterkste team opstelt, vind ik dat je dat de rest van het seizoen ook moet doen. Heerlen heeft dat niet gedaan. Zo konden de ploegen die tegen de zwakkere speelsters van Heerlen wél punten pakken.”

Heerlen kan het zich veroorloven om de beste speelster, Li Jiao (36), bij de mannen te laten meedoen. Begin september maakte ze haar debuut, ruim dertig jaar eerder ging de destijds zestienjarige Bettine Vriesekoop haar voor. Sindsdien speelden er meer tafeltennissters bij de mannen, zoals als Emily Noor, Gerdie Keen en Mirjam Hooman. In de Champions-Leaguewedstrijden speelt Jiao wel mee bij de vrouwen.

Ze kwam zondagmiddag, tegelijkertijd met de vrouwen, in dezelfde hal in actie omdat de mannen van Heerlen en Rotterdam ook tegen elkaar speelden in de play-offs. Jiao was in de mannencompetitie tot afgelopen weekeinde ongeslagen in de enkel. Barry Wijers verbrak die goede reeks door haar in drie games te verslaan. Wijers ging na het laatste punt uit zijn dak van blijdschap, wat apart was om te zien na een overwinning op een vrouw. Jiao, die niet fit was, verloor ook haar tweede partij van Qi Xiaofeng, derde op de nationale ranglijst. Rotterdam won met 5-2. De returns van beide ontmoetingen zijn zaterdag. De week erna vinden in Veenendaal de finales van de najaarscompetitie plaats.

Dat Jiao zich staande wist te houden tussen de mannen verrast Daniels niet. Bij tennis zou dat ondenkbaar zijn, zegt hij. „Maar bij tafeltennis speelt uithoudingsvermogen en kracht minder een rol. Ons vrouwenteam zou ook zo kampioen kunnen worden bij de mannen.”