'Real' van tafeltennis

Voor de tafeltennissters van Heerlen is de Nederlandse competitie een formaliteit.

Gisteren versloegen de toppers van Chinese afkomst Rotterdam in de play-offs: 7-0.

Al hadden ze de hele avond doorgespeeld, dan nog hadden de tafeltennissters van FVT Rotterdam waarschijnlijk geen game gewonnen. Ze wisten zich gisteren geen raad met de toverballetjes van Heerlen. In een moordend tempo maakte de Limburgse ploeg gehakt van Rotterdam. In zeven snelle partijen gaf het niet één game weg. „Dit heb ik nog nooit meegemaakt. Hier was niet tegen te spelen”, zei de coach van Rotterdam, Niels Aarden.

Het was Klein Duimpje tegen de reus in Rotterdam-Zuid, tijdens de eerste halve finale van de play-offs van de najaarscompetitie. Heerlen zag het duel als een verplicht nummer, terwijl het voor Rotterdam juist een bijzondere dag was omdat het voor het eerst in de play-offs stond.

Het Real Madrid van het tafeltennis, zo wordt de vrouwenploeg van Heerlen wel genoemd. De club heeft inderdaad veel weg van een sterrenensemble, met toppers als Li Jiao (nummer 16 van de wereld), voormalig nummer 4 van de wereld Ni Xia Lian (nu 55ste) en sinds dit seizoen ook Dang Ye Seo (20ste) en Li Jie (25ste).

Met als doel door te breken naar de nationale en Europese top zette René Daniels, samen met drie andere tafeltennisliefhebbers, vijf jaar geleden de schouders onder de vrouwentak. Sindsdien domineert Heerlen in Nederland. Grote namen kwamen naar Limburg. „We waren het zat om tweede viool te spelen’’, vertelt Daniels, lid van het managementteam. Vooral het professionaliseren van de organisatie en het creëren van draagvlak bij supporters, gemeente en sponsors kostte veel tijd.

De ploeg beschikt over maar liefst vijf spelers van Chinese afkomst. „We hebben goede contacten met het Chinese restaurant in Heerlen. Daar komen we vaak’’, giechelt Ni Xia Lian (46), een van de in China geboren spelers. Heerlen wil zijn wedstrijden in de Champions League via internet in China gaan uitzenden en heeft daar sinds een jaar ook een sponsor: Li Ning, een sportkledingfabrikant.

De club, met 150 leden, werd de afgelopen vijf jaar landskampioen en won vorig jaar de Champions League. Hoeveel geld de spelers krijgen wil Daniels niet zeggen. „Maar het is een leuk maandsalaris.” Met de topspelers maakt Heerlen, dat bij de vrouwen werkt met een budget van 150.000 euro, de competitie kapot, zo krijgt Daniels weleens te horen. „Moeten ze maar sterkere spelers hebben’’, zo reageert hij op de kritiek. „Dankzij ons zijn toppers als Li Jie en Li Jiao in Nederland te bewonderen.’’

Dat Heerlen kampioen wordt, daar twijfelt niemand aan. Daniels ziet de komende titel vooral als tussenstop om toegelaten te worden tot de Champions League, waarvoor het teamn dit jaar een van de favorieten is. „De Nederlandse competitie is voor ons niet leuk. Het is soms meer een belasting dan een uitdaging.” Heerlen diende om die reden vorig jaar een verzoek in bij de Nederlandse tafeltennisbond (35.000 leden) om het team pas bij de play-offs te laten instromen. Maar de bond weigerde.

Rotterdam vindt het juist mooi om tegen de Limburgse topformatie te spelen, zegt coach Aarden. Wel noemt hij het verloop van de competitie oneerlijk, omdat de beste spelers van Heerlen niet iedere week hebben meegedaan. „Als je één keer je sterkste team opstelt, vind ik dat je dat de rest van het seizoen ook moet doen. Heerlen heeft dat niet gedaan. Zo konden de ploegen die tegen de zwakkere speelsters van Heerlen speelden, wél punten pakken.”

Heerlen kan het zich zelfs veroorloven om de beste speler, Li Jiao (36), bij de mannen te laten meedoen. Begin september maakte ze haar debuut in de mannencompetitie, ruim dertig jaar eerder ging de destijds zestienjarige Bettine Vriesekoop haar voor. Jiao wil zo haar niveau op peil houden. In de Champions League-wedstrijden zal Jiao wel meespelen met de vrouwen.

Ze kwam gisteren, tegelijkertijd met de vrouwen, in dezelfde hal in actie omdat de mannen van Heerlen en Rotterdam ook tegen elkaar speelden in de play-offs. Jiao was in de mannencompetitie tot gisteren ongeslagen. Barry Wijers, de nummer vijf van Nederland, verbrak die goede reeks door haar voor het oog van tweehonderd toeschouwers in drie games te verslaan. Wijers ging na het laatste punt uit zijn dak van blijdschap, wat apart was om te zien na een overwinning op een vrouw. Jiao, die niet fit was, verloor ook haar tweede partij van Qi Xiaofeng, derde op de nationale ranglijst. Rotterdam won met 5-2.

Dat Jiao zich de afgelopen twee maanden goed staande wist te houden tussen de mannen verrast Daniels niet. Bij tennis zou dat ondenkbaar zijn, zegt hij. „Maar bij tafeltennis speelt uithoudingsvermogen en kracht veel minder een rol. Ons damesteam zou ook zo kampioen kunnen worden bij de mannen.”