Voor BA kan het niet nóg erger worden

British Airways (BA) heeft zich ontwikkeld tot een van die bedrijven die gevangen zitten in een eindeloze saneringsoperatie. In de loop der jaren heeft de luchtvaartmaatschappij opeenvolgende bezuinigingsrondes ondergaan. Toch is de noodzaak om nóg meer te bezuinigen niet minder urgent geworden. De omzet is in de eerste helft van BA’s financiële jaar met 14 procent gedaald en de kosten zijn niet snel genoeg omlaag gebracht om een recordverlies vóór belastingen van 292 miljoen pond te kunnen voorkomen. En dat dan ook nog eens in de normaal gesproken drukke zomermaanden.

Willie Walsh, de topman van BA, reageert op de gebruikelijke, verstandige manier: hij vermindert de personeelslasten, stelt kapitaaluitgaven uit en snijdt in de capaciteit. De kosten die niet brandstofgerelateerd zijn, zijn dit jaar met 275 miljoen pond gedaald, waar een besparing van 220 miljoen pond wordt beoogd.

Maar zulke prestaties zullen te weinig om het lijf hebben en te laat komen om een nieuw verlies te voorkomen in het in maart 2010 eindigende boekjaar. BA verwacht dat de omzet met 1 miljard pond zal dalen. Net als zijn Europese branchegenoten heeft BA er te lang over gedaan verlieslijdende routes af te stoten.

De arbeidsproductiviteit is nog steeds een van de grootste uitdagingen. BA verdiende in de eerste zes maanden van dit jaar 3,97 pond per aan de werknemers uitgegeven pond, tegen 4,25 pond in de daaraan voorafgaande periode. Het concern staat nog steeds op voet van oorlog met de vakbonden wegens plannen om in maart 2010 weer drieduizend arbeidsplaatsen te schrappen. Stakingen dreigen.

Als er al goed nieuws is, moet dat zijn dat het voor BA niet nóg erger kan worden. Het luxeverkeer, dat bijna de helft van de omzet vertegenwoordigt, lijkt nu te ‘stabiliseren,’ na veertien achtereenvolgende maanden te zijn gedaald. Dat is doorgaans een voorbode van een algehele verbetering van de tarieven.

Maar BA moet nog steeds alle zeilen bijzetten om te overleven. Ook kan het concern niet vertrouwen op een fusie of overname om uit het moeras getrokken te worden. Het is moeilijk in te zien hoe het in deze staat een langverhoopte deal met Iberia kan sluiten. De Spaanse luchtvaartmaatschappij lijdt ook verlies. Het voorgestelde bondgenootschap van BA met American Airlines en Iberia wordt door de toezichthouders aan weerszijden van de Atlantische Oceaan nauwkeurig onderzocht. De beurskoers is sinds een piek in september met 15 procent gedaald, zelfs ondanks de recente rally. Het herstel van het aandeel laat nog op zich wachten.

Fiona Maharg-Bravo

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com