Obama gelaakt om kunst in Witte Huis

Wat aan de muur hangt in het Witte Huis is ook politiek. Gisteren liet de woordvoerder van first lady Michelle Obama weten dat het schilderij Watusi (Hard Edge) van de zwarte expressionistische schilder Alma Thomas (1891-1978) bij nader inzien niet wordt opgehangen. Het zou „niet goed in de ruimte passen”, stelde de woordvoerder van de first lady. Maar dat zou niet de echte reden zijn.

Toen het Witte Huis begin vorige maand een lijst van 45 uit openbare collecties geleende kunstwerken bekend maakte, stortten conservatieve critici zich op Thomas. Rechtse bladen en websites als Free Republic maakten stemming tegen het schilderij uit 1963, dat een flagrante kopie zou zijn van de collage l’Escargot van Matisse uit 1953 met aangepaste kleuren. Liberale critici hielden staande dat Thomas nooit verheelde dat Matisse dat schilderij inspireerde. De Obama’s houden vertrouwen in Thomas, wier Sky Light elders hangt.

De selectie van de Obama’s wekte nieuwsgierigheid, omdat ze in juni aankondigden de stoffige permanente collectie van het Witte Huis – 450 doeken, veelal oude portretten en romantische landschappen – te vernieuwen. Critici prezen of laakten dat elf van de 45 nieuwe kunstwerken van vrouwen of etnische minderheden kwam. Minder aandacht was er voor Obama’s keuze voor abstracte kunst die Republikeinen sinds de Koude Oorlog associëren met uitheems en communistisch en die nog altijd als elitair geldt. Als eigen accent van Obama’s voorganger Bush gold een groot fotorealistisch Texaans landschap van Tom Lea in het Oval Office.

Voor de omstreden schilderijen: nrc.nl/kunst