Voor investeren in spoorwegen moet je een lange adem hebben

Wat ziet superbelegger Warren Buffett, wiens bijnaam ‘De Wijze Man uit Omaha’ luidt, in spoorwegen? Buffett legt een forse premie op tafel voor de overname van het Amerikaanse spoorwegconcern Burlington Northern Santa Fe. De bestuursvoorzitter van investeringsmaatschappij Berkshire Hathaway lijkt te denken dat het vervoer over het spoor wel eens een hoge vlucht kan nemen.

Oppervlakkig gezien zorgt de transactie – tegen een premie van 31 procent ten opzichte van de slotkoers van Burlington op maandag – ervoor dat andere Amerikaanse spoorwegconcerns een betrekkelijk goedkope indruk maken. Zakenbank Stifel Nicolaus meent bijvoorbeeld dat de koers van spoorwegmaatschappij CSX wel eens met zo’n 30 procent zou kunnen stijgen, als beleggers aan de Burlington-deal waarderingen voor de hele sector willen ontlenen – en dat ná de koerssprong van andere spoorwegaandelen als gevolg van de bekendmaking van de Buffett-transactie.

Maar zo eenvoudig is het niet. Berkshire heeft nu een spoorwegmaatschappij in handen. De mededingingswetgeving zou waarschijnlijk de overname van nóg een spoorwegconcern in de weg staan, als Buffett dat al zou willen. En Burlington is een van de topnamen in de sector. Mededingingsoverwegingen zouden ook een obstakel kunnen zijn voor verdere consolidatie binnen de bedrijfstak.

Bovendien zijn de bedrijvenopkopers dezer dagen dun gezaaid, net als activistische aandeelhouders als het Children’s Investment Fund, dat zich eerder dit jaar terugtrok na het bestuur van CSX anderhalf jaar lang het vuur aan de schenen te hebben gelegd. Er is dus geen voor de hand liggende reden om een fusie- en overnamepremie te verbinden aan de concurrenten van Burlington.

Er is een natuurlijk algemeen economisch verhaal. De spoorwegvolumes en -prijzen zijn deze recessie laag geweest, maar hebben waarschijnlijk de bodem bereikt. De omzet van Burlington was in het derde kwartaal met 3,6 miljard dollar (2,4 miljard euro) 27 procent lager dan die van een jaar geleden, maar 8 procent hoger dan in het voorgaande kwartaal, aldus BMO Capital Markets.

Het is aanlokkelijk om ook aan andere mogelijke verklaringen te denken. Het vervoer per spoor is milieuvriendelijker dan per vrachtwagen. Gedeeltelijk als gevolg daarvan is er een kans dat de regering-Obama investeringen zal stimuleren in de onder scherp toezicht staande spoorwegsector. Een andere interpretatie luidt dat iedere nadruk op Amerikaanse zelfvoorziening op het gebied van energie tot de bouw van nieuwe kolencentrales zal leiden, die op hun beurt de vervoersvolumes van kolen een impuls zouden geven.

Maar het wegtransport, een sector die gebukt gaat onder overcapaciteit, zal de strijd niet zonder slag of stoot willen opgeven. Bovendien zal het tijd kosten voordat een eventueel herstel zijn beslag krijgt, met name voor de vervoerssegmenten die te maken hebben met consumentenproducten. Op zijn best zal Buffetts dure deal pas in de loop der tijd vruchten afwerpen. Kortetermijnbeleggers kunnen in deze sector dus wel eens hun neus stoten.