Meer verkoop, minder omzet bij Unilever

Zeep- en voedingsmiddelenconcern Unilever heeft in het derde kwartaal wereldwijd 3,6 procent meer producten verkocht dan in dezelfde periode vorig jaar. Dat is een succes voor topman Paul Polman, de Nederlander die sinds zijn aantreden eind vorig jaar het herstel van de volumegroei bij Unilever tot prioriteit maakte. „Dit brengt het vertrouwen terug in het bedrijf”, zei Polman vanmorgen bij de presentatie van de cijfers.

Wel leverde het bedrijf in op de omzet. Die kwam in het derde kwartaal uit op 10,2 miljard euro, 2 procent minder dan in dezelfde periode een jaar geleden. Volgens financiële topman Jim Lawrence is dat voornamelijk het gevolg van de sterke euro. Unilever koopt zijn grondstoffen hoofdzakelijk in in dollars, maar rapporteert in euro’s. Het saldo van acquisities en verkopen speelde een beperkte rol bij de verminderde omzet, evenals lagere prijzen.

Alleen in West-Europa moest Unilever zijn prijzen verlagen om niet achter te blijven bij de concurrentie. Hier daalden de prijzen met 2,3 procent. In Noord Amerika en de rest van de wereld, konden de prijzen stijgen met respectievelijk 0,2 en 1,3 procent.

„Daarmee doen we het even goed, of beter dan onze naaste concurrenten”, aldus Polman. Maar de topman toonde zich ook voorzichtig. Analistenrapporten over de herstellende consumentenmarkt zijn volgens hem „te euforisch”. Polman denkt langzaam de winstgevendheid te verbeteren door innovaties sneller in verschillende landen op de markt te brengen, en door het marktaandeel van Unilever te vergroten.

Analist Richard Withagen van SNS Securities vindt de cijfers van Unilever „heel sterk”. Volgens Withagen is Unilever door deze nieuwe strategie „veel dichter op de markt gaan zitten”, en kan het „veel sneller” reageren op concurrenten. „Ze slagen erin door innovatie en lagere prijzen behoorlijk te groeien in volumes.”

Unilever profiteert op dit moment van de lage prijzen van grondstoffen. Het concern maakt volgens Withagen nu de juiste keuze door de extra marge die hier uit voortkomt „als wisselgeld” te gebruiken voor nieuwe investeringen in het bedrijf.

Zo gaf Unilever in het afgelopen kwartaal 14 procent meer uit aan reclame. Dat is opmerkelijk, omdat ondertussen de advertentietarieven van verschillende media juist fors zijn gedaald. Het concern heeft dus veel meer advertentieruimte kunnen inkopen. „Volumegroei is belangrijk voor de toekomst van het bedrijf”, constateert Withagen, „Daar willen ze best wat marge voor opofferen.”