Schuiven met passagiers vult A380

538 vliegtuigstoelen in één megatoestel. Hoe kunnen die in tijden van crisis worden gevuld? Air France, dat gisteren zijn eerste van twaalf bestelde Airbus A380’s in ontvangst nam, moet zich die vraag de afgelopen tijd herhaaldelijk hebben gesteld. Want de passagiersaantallen zijn de afgelopen maanden gedaald, terwijl bij het ontwerp en de bouw van de A380 werd gerekend op forse groei.

De Franse maatschappij heeft een antwoord gevonden. Het bedrijf zet zijn A380 in op vluchten naar New York, ter vervanging van twee kleinere toestellen. Volgens topman Pierre-Henri Gourgeon levert dit een „strategisch voordeel op”, want de operationele kosten vallen daardoor 20 procent lager uit. Per A380 zou dit Air France een besparing van 15 miljoen euro op jaarbasis opleveren. Ook binnen de groep Air France-KLM kan met passagiers worden geschoven. Een woordvoerder van KLM zegt dat sommige vluchten van KLM voortaan via Parijs kunnen lopen, met een overstap op de A380.

De A380 mag operationeel voordelig zijn, met de kostprijs van 200 miljoen euro drukt het toestel zwaar op de balans. En dat terwijl Air France-KLM dit jaar op boekverlies afstevent. Voor het bestuur was dit eerder al reden om het leveringsschema op te rekken: de volgende twee A380’s komen nog volgens plan, de andere toestellen komen later dan gepland, om het bedrijf tijd te geven financieel op adem te komen.

Vliegtuigbouwer Airbus is niet blij met deze ontwikkeling. Air France is niet de enige die de aflevering van A380’s uitstelt, ook Lufthansa en andere klanten willen toestellen later ontvangen. Airbus vreest ook annuleringen van orders.

Toch denkt luchtvaartanalist Hans Heerkens van de Universiteit Twente dat de A380 op termijn wel zal slagen. „De Boeing 747 was ook niet meteen een succes en had bijvoorbeeld flink te lijden van de recessie na de oliecrisis van 1973.”