Kever valt juist de sterke gentechcourgette aan

Als een ‘ontsnapte’ genetisch gemanipuleerde courgette zich in Pennsylvania kruist met een wilde courgette, is het kruisingsproduct inderdaad resistent tegen de drie meest schadelijke mozaïekvirussen – net als de gentech-courgette. Maar omdat hij daardoor groter en bloemrijker is dan zijn wilde soortgenoten, is hij juist aantrekkelijker voor de komkommerkevertjes die verwelkingsziekte overbrengen. Uiteindelijk doet de hybride courgette het wel iets beter dan de echt wilde courgette. Onderzoekers van de Pennsylvania State University (VS) schreven dit maandag in het tijdschrift PNAS.

In de zuidelijke staten van de VS en in Mexico is zo’n kwart van alle gecultiveerde courgettes, pompoenen en kalebassen (allemaal varianten van de soort Cucurbita pepo) genetisch gemodificeerd. Deze cultivars hebben in hun erfelijk materiaal drie virusgenen gekregen die resistent maken tegen het gele mozaïekvirus, het komkommer mozaïekvirus en het watermeloen mozaïekvirus. Deze gentechgroentes worden sinds 1996 verbouwd en gekruist met wilde courgettes. Daarmee zouden, zo is nu de zorg, deze met transgenen ‘vervuilde’ virusresistente planten zich ook sneller kunnen verspreiden – in de natuur, of als onkruid in de katoen- en sojavelden.

De Pennsylvania State University heeft nu voor het eerst in een veldstudie aangetoond dat de fitheid van onbedoelde kruisingsproducten mede afhankelijk is van andere aanwezige belagers en besmetters.

De onderzoekers bestudeerden drie jaar lang een veld met wilde courgettes, kruisingsproducten zonder de virusresistente transgenen, en kruisingsproducten met de virusresistente transgenen. Ze ‘infecteerden’ hun proefveld behalve met de drie mozaïekvirussen ook met de twee komkommerkevers Diabrotica en Acalymma. Deze kevers eten niet alleen van de plant, ze dragen ook de bacterie Erwinia tracheifila met zich mee die de verwelkingsziekte veroorzaakt.

Alle drie de jaren bleek dat de kruisingsproducten met de transgenen het tot juli veel beter deden: ze gaven meer bloemen, vruchten en zaden dan de andere courgettes, waarvan de bladeren vaker waren aangetast door de mozaïekvirussen. Maar na half juli zaten juist op deze gezonde, grotere planten veruit de meeste kevertjes die de verwelkingsziekte overdroegen.