Geld speelt geen rol bij de Yankees

De Yankees investeerden meer in nieuwe spelers dan alle andere honkbalclubs bij elkaar. Met succes, de ploeg speelt morgen in de World Series.

George Steinbrenner, honkbal boss in ruste, komt er speciaal voor naar New York. Na vijf jaar afwezigheid doen zijn Yankees weer mee aan de World Series, de finale om het landskampioenschap van het Amerikaanse honkbal. Morgenavond, tijdens de eerste wedstrijd van de best-of-seven tegen de Philadelphia Phillies, neemt Steinbrenner (79) naar verwachting plaats in de ereloge van het nieuwe Yankees Stadium dat hij voor 1,5 miljard dollar in de Bronx liet bouwen.

Door zijn kwakkelende gezondheid droeg Steinbrenner het beheer van de club die hij ruim drie decennia leidde in 2007 over aan zijn zoons Hal en Hank. Sindsdien leidt hij een teruggetrokken leven in zijn woonplaats Tampa, in Florida. Maar de kans om nog een keer het succes van zijn filosofie te proeven, laat hij niet liggen. Die filosofie luidt dat de Yankees elk jaar ongelimiteerd nieuwe spelers aanschaffen, in de veronderstelling dat zij daarmee een kampioenschap kopen. Geld speelt geen rol. De Yankees en de Steinbrenners staan voor schaamteloos honkbalkapitalisme.

Hal en Hank kochten na afloop van het vorige seizoen voor bijna een half miljard dollar de sterren CC Sabathia, A.J. Burnett en Mark Teixeira, meer dan alle andere honkbalclubs bij elkaar in nieuwe spelers investeerden. Het aankoopbeleid sorteerde effect: Sabathia, Burnett en Teixeira leverden een grote bijdrage aan het succes, zowel in de reguliere competitie als in de play-offs. Daarin schakelden de Yankees eerst de Minnesota Twins en vervolgens de Los Angeles Angels uit. Sabathia, bijnaam Big CC vanwege zijn imposante postuur, is morgen de startende werper in de openingswedstrijd.

Daarin neemt hij het op tegen Cliff Lee van de Phillies. Sabathia en Lee zijn vrienden; ze speelden voorheen bij de Cleveland Indians. Voor beiden is het een droomfinale: ver voor het begin van de World Series hadden ze in sms-berichten al laten weten hier op te hopen.

De Phillies zijn de regerende landskampioen. In uitstraling en arrogantie moeten ze het tegen de Yankees afleggen, maar dat compenseren ze met wilskracht en werklust. Vorig jaar versloegen ze in de finale Tampa Bay, dit jaar kunnen ze tegen de Yankees bewijzen dat ze een topteam zijn.

Niemand twijfelt er aan dat trainer Charlie Manuel de sleutel is tot het succes van de Phillies. Manuel, een man met een verweerd gezicht en een imposante bierbuik, ruikt naar honkbal. Hij is, zoals dat heet, old school, een coach die het vak leerde op de velden en niet achter een computerscherm. Journalisten vermaken zich met zijn uitspraken. In de aanloop naar de World Series werd hem gevraagd of zijn team hem veel of weinig hoofdbrekens bezorgde. Manuel antwoordde: „We hebben werpers en we hebben veldspelers. De veldspelers zijn beter in het veld. Ik hoef u niet te zeggen om wie het gaat, dat zult u wel zien.” Volgens Thomas Boswell, de gerenommeerde sportcolumnist van de Washington Post, kan uit dat soortsoort antwoorden niet de conclusie worden getrokken dat Manuel niet helemaal in orde is. Er gaat, aldus Boswell, ‘een halve eeuw honkbalervaring achter schuil’.

Het is natuurlijk de vraag of deze ervaring volstaat om de Yankees te verslaan. Meegenomen is in elk geval dat de Philadelphia Phillies een hecht team vormen, brandend van ambitie om de grote noorderbuur uit New York aan de kant te schuiven. Met de werpers Lee, Pedro Martinez, Cole Hamels en nieuweling J.A. Happ moeten ze een eind komen, hoewel Hamels dit jaar worstelt met zijn vorm. De belangrijkste veldspelers van de Phillies zijn de homerunkanonnen Ryan Howard en Raul Ibanez en aanvoerder Jimmy Rollins. Het zijn gerespecteerde spelers die de afgelopen jaren hebben bewezen tot de top van hun Divisie, de National League, te behoren.

Daar staat de status van de veldspelers van de Yankees tegenover. Alex Rodriguez verkeert tijdens de play-offs in blakende vorm, met vijf homeruns en een indrukwekkend slaggemiddelde. A-Rod, zoals zijn bijnaam luidt, had tot nu toe de reputatie dat hij tijdens belangrijke wedstrijden niet tegen de druk was bestand, maar daar heeft hij de afgelopen weken mee afgerekend. Naar verluidt heeft zijn nieuwe vriendin, de actrice Kate Hudson, balans in zijn leven gebracht. De camera krijgt in elk geval geen genoeg van haar; na elke honkslag van Rodriguez komt ze klappend en juichend in beeld.

Naast Rodriguez bestaat de kern van de Yankees uit de krachtpatser Teixeira en aanvoerder Derek Jeter. Zij worden ondersteund door de gevaarlijke slagmannen Johnny Damon, Robinson Cano, Hideki Matsui en Nick Swisher. Dat is het met de Yankees: zwakke plekken kennen ze eigenlijk niet. Of beter: een zware opgave voor de Phillies om die te vinden.