Piloten missen hun halte door 'discussie'

De Amerikaanse autoriteiten zijn een onderzoek begonnen naar twee piloten van een passagiersvliegtuig, dat woensdag 240 kilometer voorbij zijn geplande bestemming vloog. De piloten voeren als excuus aan dat ze verwikkeld waren in een verhitte discussie over werk, maar het vermoeden bestaat dat ze eigenlijk sliepen of op andere wijze afgeleid waren.

Northwest Airlines-vlucht 188 was vanuit San Diego met 144 passagiers en drie man cabinepersoneel aan boord onderweg naar Minneapolis. Om nog onduidelijke reden verzuimden de piloten tijdig de landing in te zetten. Luchtverkeersleiders op de grond en piloten van nabij vliegende toestellen konden een uur lang geen radiocontact krijgen met de cockpit. Voor het geval het toestel gekaapt was werd het leger ingelicht, dat vier straaljagers in staat van paraatheid gebracht.

Volgens een bij het onderzoek betrokken bron was het uiteindelijk een lid van het cabinepersoneel dat de piloten wist te waarschuwen via de intercom. Vervolgens zouden de piloten de juiste radiofrequentie hebben ingesteld voor het gebied waar ze vlogen, waarna alsnog met hen contact kon worden gelegd.

Boven Wisconsin, zeker twaalf minuten nadat ze Minneapolis voorbij waren, maakten de piloten een U-bocht, waarna ze nogmaals koers zetten op Minneapolis. Op de landingsbaan aldaar werd hun toestel opgewacht door de politie. Het is onzeker of het incident ooit zal worden opgehelderd, omdat in het betreffende toesteltype alleen de laatste dertig minuten aan cockpitgesprekken worden geregistreerd. (AP)