Een fijn opzoekboek

Mark Henderson 50 inzichten genetica, Veen Magazines, 208 pagina’s, €24,95.

‘DNA is de software van het leven’, ‘mannen zijn genetisch gemodificeerde vrouwen’ en ‘we komen allemaal uit Afrika’. Henderson, wetenschapsjournalist bij The Times, neemt de lezer mee op een reis door de belangrijkste ideeën uit de genetica (erfelijkheidsleer). Van evolutie tot kanker, van DNA tot klonen, het komt allemaal voorbij in dit fijne boek.

De indeling van het boek is overzichtelijk, maar schools. Elk onderwerp, van genen tot seksualiteit, omvat vier bladzijden waarin het inzicht in een historisch perspectief wordt geplaatst. Een tijdlijn, aanvullende kaders en quotes, fleuren het zwart-witte geheel enigszins op. Het boek bevat verder een verklarende woordenlijst, een index en een register. Wat echt mist, is een lijst met aanbevolen literatuur voor de lezers die nog meer over genetica willen weten.

Het is een chronologisch opzoekboek voor iedereen die meer over gentechnologie – genetisch gemodificeerde organismen, gentherapie, stamcellen – en haar beginselen wil weten. In de eerste hoofdstukken legt Henderson onmisbare basiskennis – chromosomen, DNA, Mendels erfelijkheidswetten, Darwins evolutietheorie – goed en duidelijk uit. In de hoofdstukken daarna komen erfelijkheid versus omgeving, ziekten, seksualiteit en gentechnologie uitgebreid aan bod.

Henderson besteedt veel aandacht aan de ethische bezwaren die gentechnologie met zich mee brengt. Hij legt uit welke bezwaren hout snijden, welke niet en waarom. Zo eten we volgens hem geen genetische gemodificeerde gewassen in Europa vanwege Greenpeace en de voedselvertrouwenscrisis die de gekkekoeienziekte veroorzaakte. Amerikanen eten dit soort gewassen al meer dan tien jaar en er is weinig bewijs dat deze gewassen schadelijk voor onze gezondheid zouden zijn.

Door te laten zien hoe het zit, biedt Henderson tegenwicht aan de emotionele manier waarop vaak over gentechnologie wordt gesproken. Hij pleit ervoor om gentechnologie niet als één geheel, maar elk onderdeel of zelfs elk gewas apart te behandelen. Hopelijk helpt zijn boek om de maatschappelijke discussie over gentechnologie inhoudelijker te maken.