Vuurwapenzeepbel loopt leeg

Private-equityfirma Cerberus wil vuurwapenfabrikant Freedom Group snel naar de beurs brengen. De firma doet er goed aan haast te maken. Door de verkiezingsoverwinning van Barack Obama vorig jaar is de wapenverkoop – en de waardering van wapenfabrikanten – de lucht in geschoten. Krimpende orderportefeuilles duiden erop dat de omzet kan kelderen. De Amerikaanse vuurwapenzeepbel kan ieder moment leeglopen.

Deze speculatieve hausse in de vuurwapensector is door twee factoren op gang gebracht. In de eerste plaats kregen de wapenverkopen een impuls door de angst voor een economische ramp. Het automatische SR-556 geweer van Sturm, Ruger & Co komt volgens het bedrijf goed van pas voor het onschadelijk maken van ‘ongedierte’ en voor de ‘persoonlijke verdediging’, waarmee vermoedelijk wordt gedoeld op ‘ongedierte’ dat zich op twee benen voortbeweegt. In de tweede plaats waren wapenverzamelaars bang dat een Democratische president het vuurwapenbezit zou inperken. Je kunt immers geen SR-556 kopen in Democratische bolwerken als Californië en Massachusetts.

Er is een overvloed aan bewijsmateriaal voor overdrijving in de sector. Detailhandelaren meldden een tekort aan munitie. Vuurwapenshows werden druk bezocht. De wapenfabrieken zijn door al hun voorraden heen. Ingewijden bereiden zich intussen voor op een terugloop van de verkoop. Smith & Wesson heeft geïnvesteerd in veiligheidssystemen. Het besluit van Cerberus om Freedom Group te verkopen kan erop duiden dat de top van de cyclus is bereikt – de duurzaamheid van de recente vraag wordt in de prospectus van Freedom Group een risicofactor genoemd.

De cijfers zijn nog alarmerender. De totale omzet aan Amerikaanse vuurwapens zou dit jaar rond de 3 miljard dollar bedragen. Dat is twee tot drie maal zoveel als normaal wordt uitgegeven, aldus schattingen die zijn gebaseerd op belastinggegevens. De afgelopen twaalf maanden werden er 50 procent méér onderzoeken ingesteld naar de achtergrond van personen die vuurwapens wilden kopen dan een paar jaar geleden.

Uiteraard heeft de omzetstijging de beurskoersen van vuurwapenfabrikanten en -verkopers geen windeieren gelegd. De producenten Smith & Wesson en Sturm, Ruger & Co zagen hun koersen met respectievelijk 115 en 85 procent stijgen na de presidentsverkiezingen van een jaar geleden. Die van jagerswinkel Cabelas steeg met 70 procent.

Maar de zeepbel zou al aan het leeglopen kunnen zijn. De orderportefeuille van Smith & Wesson bereikte eerder dit jaar een niveau van 268 miljoen dollar en is het afgelopen kwartaal geslonken naar 177 miljoen dollar als gevolg van annuleringen en minder orders. Gezien het feit dat de portefeuille in april 2008 nog op 50 miljoen dollar stond, zou hij nog veel verder kunnen dalen. Sturm, Ruger & Co had soortgelijke cijfers.

Dit zou pijnlijk kunnen blijken voor alle betrokkenen. Als de omzet zou dalen naar het niveau dat de laatste jaren gebruikelijk was, zou tweederde van de recente omzet kunnen verdwijnen. Het zou nog erger kunnen worden. Er zijn in de VS 200 à 300 miljoen vuurwapens, die lang meegaan als ze goed worden verzorgd.

Vuurwapenkopers zouden wel eens kunnen concluderen dat hun nu goed gevulde rekken voorlopig wel vol genoeg zijn.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com