Samenwerking is het toverwoord

Vanavond treedt Simian Mobile Disco op tijdens Amsterdam Dance Event.

De twee muzikanten, James Ford en Jas Shaw, zingen nooit zelf.

James Ford zit in een taxi in Londen en geeft toelichting op zijn werkzaamheden als producer en muzikant. Straks komt hij aan bij de tandarts voor een wortelkanaalbehandeling, en daarna stapt hij in de bus voor een nachtelijke reis naar Nederland. De agenda van James Ford is tot april gevuld: hij toert, dj’t, produceert, drumt, en maakt muziek met zijn eigen danceduo Simian Mobile Disco. Simian Mobile Disco (SMD), dat vanavond optreedt op de openingsavond van de internationale danceconventie Amsterdam Dance Event (ADE), speelt sinds 2005 mooi krakerige techno waar af en toe een beukende beat doorheen breekt.

De twee muzikanten, James Ford en Jas Shaw, zingen nooit zelf maar zorgen voor vocale medewerking van zangers en zangeressen. Op Temporary Pleasure, de meest recente cd van Simian Mobile Disco, zingen onder anderen Beth Ditto, Jamie Lidell, en Alexis Taylor (van Hot Chip).

„We lieten ons een beetje meeslepen. We hadden instrumentale opnamen gestuurd naar ongeveer tien zangers, en verwachtten een of twee reacties. Maar toen kregen we er acht teruggestuurd. Zo maakten we plotseling een vocaal album, in plaats van een grotendeels instrumentaal album.”

Samenwerking, met elkaar en anderen, is het toverwoord bij alle activiteiten van Ford en Shaw. Het is dankzij zijn collegiale kwaliteiten dat Ford een veelgevraagd producer is voor groepen als Arctic Monkeys en Florence & The Machine. En het was dankzij de samenwerking met de Franse geestverwanten van Justice dat SMD haar grootste hit, ‘We Are Your Friends’, had. De geschiedenis van dit nummer was grillig.

Het begon zijn leven onder de titel ‘Never Be Alone’, gecomponeerd voor Fords vorige band Simian. James Ford vertelt: „Toen Simian uit elkaar ging, schreven Jas en ik een remixwedstrijd uit voor ‘Never Be Alone’, die gewonnen werd door Gaspard Augé and Xavier de Rosnay, van Justice, die toen nog geheel onbekend waren. Hun heavy elektronische mix werd populair in discotheken.” Het nummer kreeg vervolgens extra aandacht door bemoeienis van Kanye West. De rapper, die onlangs Taylor Swift interrumpeerde tijdens een prijsuitreiking, stormde in 2006, tijdens de MTV Europa Video Awards, het podium op, omdat niet zijn nummer maar ‘We Are Your Friends’ de prijs voor beste videoclip kreeg. Dankzij West werd het liedje internationaal een hit.

James Ford, nu 32, maakt muziek sinds zijn elfde. „Ik heb doorlopend in bands gezeten. Ik denk in een stuk of dertig verschillende, meestal meer tegelijk. Ik drumde, speelde gitaar of basgitaar.” Fords veelzijdigheid is indrukwekkend: zoals te horen aan zijn producties voor anderen en voor zichzelf, kan hij gesoigneerde rock maken, of Steely Dan-achtige perfecte popmuziek, of sixties-achtige strijkarrangementen.

Wat is zijn voornaamste kwaliteit als producer? „Dat ik flexibel ben. Ik laat me verrassen door de sfeer van het moment, en door wat de band wil.” Wat voelt hij zich vooral: producer of muzikant? „Allebei, daar zit tegenwoordig niet veel verschil meer tussen. Iedereen kan tegenwoordig zijn eigen plaat produceren en muzikant zijn.”

Zijn eigen idool is Todd Rund-gren. Van deze studiopionier uit de jaren zeventig is de stem te horen in het nummer ‘Synthesise’. „Het is een a capella-opname van Rund-gren. We hebben de stem precies zo gelaten, maar de betekenis van wat hij zingt is door de tijd veranderd. Destijds sloeg ‘synthesise’ op biologische synthese en de hippieachtige notie van versmelting. Voor ons heeft het die betekenis nog, maar nu slaat het ook op onze manier van muziek maken. Op synthesizers.”

Rundgrens stem is de enige sample dat Simian Mobile Disco ooit heeft gebruikt, zegt Ford. Dat zijn muziek door anderen veelvuldig wordt gebruikt en gesampled, vindt hij geen probleem. „Als het gaat om ‘geestelijk eigendom’ zeg ik: zodra muziek in het publieke domein komt, is het daarna door iedereen te gebruiken. Re-contextualisatie is een belangrijke kracht in de muziek.”

Simian Mobile Disco treedt vanavond tijdens Amsterdam Dance Event op in de Melkweg, Amsterdam. De cd Temporary Pleasure is uitgebracht bij V2.