Renault moet nu kiezen of delen bij Russisch Avtovaz

Het is moeilijk om weerstand te bieden aan een vriendelijke suggestie van Vladimir Poetin. Renault heeft twee weken geleden de volgende boodschap ontvangen van de Russische premier: betalen of vertrekken. Poetin waarschuwde de Franse autoproducent dat een weigering om zijn noodlijdende dochteronderneming Avtovaz te helpen zou kunnen leiden tot een ernstige verwatering van zijn belang van 25 procent in de fabrikant van de beroemde Lada.

Topman Carlos Ghosn van Renault reageerde deze week met de belofte in een nieuwe joint venture van Avtovaz, Renault en Nissan te zullen investeren. Het Franse concern heeft nog geen contant geld toegezegd, waarop Poetin had aangedrongen, maar zou daar binnenkort wel eens op kunnen terugkomen.

Renault betaalde begin 2008 1 miljard dollar voor een belang van 25 procent in Avtovaz, de leidende autoproducent van Rusland. Dat leek niet al te veel voor het verkrijgen van een sterke positie in wat destijds doorging voor een van ’s werelds meest belovende markten. Het is lastig nu nog te bedenken dat Renault de winnaar was van een hevige concurrentieslag met General Motors en Fiat.

Dit was zeker geen verstandige investering, aan de vooravond van een grote recessie. Minder dan twee jaar later staat Avtogaz aan de rand van de afgrond. De Russische automarkt is dit jaar bijna gehalveerd. Het concern zegt ongeveer een vijfde van zijn 100.000 werknemers te moeten ontslaan, een stap waartegen de regering – die 25 procent van het concern in handen heeft – zich verzet. Het belang van Renault is minder dan 250 miljoen dollar waard.

Avtovaz heeft gezegd een converteerbare obligatie te zullen uitgeven om zijn schulden aan de drie grootste staatsbanken te kunnen betalen. De regering, die indirect zowel kredietverlener als aandeelhouder is, zou het gevoel kunnen hebben aan het kortste eind te gaan trekken. Zij heeft al voor meer dan 850 miljoen dollar aan noodkredieten aan Avtogaz verstrekt.

Poetin denkt dat Renault in principe hetzelfde zou moeten doen. Het is waarschijnlijk te laat voor Renault om een kostbare reddingsoperatie te vermijden, tenzij het concern bereid is zijn reputatie in Rusland te grabbel te gooien. Het zou op z’n minst moeten proberen stevige greep te krijgen op de aanstaande herstructurering, en op de ontwikkelingen daarna. De kansen dat het daarbij de vrije hand krijgt, zijn echter niet al te groot.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com