Op jacht naar bin Laden

Het Pakistaanse leger heeft 28.000 militairen naar Zuid-Waziristan gestuurd.

Dat is de thuishaven van de agressiefste terreurnetwerken van Pakistan.

Het Pakistaanse leger heeft zaterdag zijn langverwachte grondoffensief gelanceerd tegen bolwerken van de Talibaan en Al-Qaeda in het bergachtige Zuid-Waziristan. Daarbij stuit het op hevige tegenstand. Met zware artillerie en helikopters bestookt het leger bases van de opstandelingen. Maar die beschieten op hun beurt de helikopters en vallen ook troepen op de grond aan.

Duizenden mensen probeerden zaterdag en gisteren het gebied te ontvluchten, nadat de afgelopen weken ook al tienduizenden een goed heenkomen hadden gezocht. Maar het leger heeft alle uitvalswegen afgesloten, om te voorkomen dat opstandelingen het gebied verlaten. De Pakistaanse overheid heeft vluchtelingenkampen ingericht, al zijn die volgens de eerste berichten niet berekend op de grote toestroom.

Onduidelijk is nog hoeveel slachtoffers tot nu toe zijn gevallen. Beide kampen zeggen zelf weinig verliezen te hebben geleden en de tegenstander een flinke klap te hebben toegebracht. Deze berichten zijn moeilijk te verifiëren, aangezien het onherbergzame gebied moeilijk toegankelijk en gevaarlijk is voor journalisten.

Vanuit drie richtingen zijn de Pakistaanse grondtroepen opgerukt naar het gebied in Zuid-Waziristan waar Talibaan-leider Hakimullah Mehsud zich vermoedelijk ophoudt. Het leger zou een controlepost hebben ingericht op de weg naar Kotkai, de thuisbasis van de leider van de Mehsud.

Het offensief, waaraan 28.000 militairen zouden deelnemen, is al maanden geleden aangekondigd. Amerika heeft er steeds bij Pakistan op aangedrongen de naar schatting 10.000 strijders van Talibaan in het stammengebied, waar de overheid van oudsher weinig gezag heeft, aan te pakken. Het is de vermoedelijke schuilplaats van Osama bin Laden.

De opstandelingen hebben de afgelopen twee weken een reeks van gewaagde terreuraanslagen uitgevoerd op gebouwen van leger en politie. Vorige week slaagden ze er zelfs in het hoofdkwartier van het leger binnen te dringen en daar 40 mensen te gijzelen. Na het begin van het offensief is de beveiliging van Pakistaanse steden opgevoerd voor het geval dat de Talibaan vergeldingsacties uitvoert.

Dit jaar heeft het Pakistaanse leger in andere, minder onherbergzame delen van het land al drie eerdere offensieven tegen de opstandelingen uitgevoerd. Maar ook nadat die gebieden „schoongeveegd’’ zouden zijn blijken er nog herhaaldelijk nieuwe operaties, met name luchtaanvallen, tegen opstandelingen nodig. In Zuid –Waziristan heeft de Pakistaanse luchtmacht de afgelopen weken het grondoffensief voorbereid door uit de lucht plaatsen waar de opstandelingen zich zouden ophouden te bestoken. (AFP, AP, BBC, Reuters)