Ex-topman van Bank of America geeft goede voorbeeld met bonus

Ken Lewis is precies de juiste figuur om het startschot te geven voor het tijdperk waarin wanprestaties niet langer worden beloond. De topman van Bank of America deed er een hele tijd over voordat hij ging beseffen dat hij zelf deel uitmaakte van het probleem, na zijn desastreuze besluit om zakenbank Merrill Lynch over te nemen. Maar zijn leercurve onderging een versnelling toen het onderwerp beloningen aan de orde kwam.

Lewis ging akkoord met het voorstel van de Amerikaanse toezichthouder op de banksalarissen, Kenneth Feinberg. Hij zal afzien van zijn salaris en bonussen over 2009 en de 1 miljoen dollar teruggeven die hij dit jaar tot nu toe heeft verdiend.

Dit zou wel eens het beste voorbeeld kunnen zijn van de zogenoemde claw back-constructie, een onderdeel van de nieuwe, zwaardere norm voor banksalarissen. Maar de tijdgeest is sowieso aan verandering onderhevig. Zakenbank JPMorgan keert een lager percentage van de omzet uit aan zijn personeel en branchegenoot Goldman Sachs is van plan meer te gaan doen aan liefdadigheid.

Zelfs niet-westerse functionarissen uit andere bedrijfstakken dan de banksector lijken deze trend te volgen. Mukesh Ambani, de president-commissaris van het Indiase Reliance Industries en de rijkste man van Azië, heeft gezegd dat hij genoegen neemt met een salariskorting van 66 procent. Uiteraard kunnen de resterende 3 miljoen dollar van het salaris van Ambani en zijn aandeel in een dividenduitkering van 216 miljoen dollar voor de familie niet bepaald doorgaan voor soberheid.

Ook Lewis zal zich geen zorgen hoeven maken over de vraag waar hij van zal moeten eten. Lewis kan nog steeds bogen op een pensioen van 69 miljoen dollar, plus een grote hoeveelheid aandelen die hij heeft verzameld tijdens zijn veertig dienstjaren bij Bank of America.

Lewis zou ook kunnen overwegen daar vrijwillig een deel van op te geven. Dat zou hem de vermaningen kunnen besparen die Sir Fred Goodwin ten deel zijn gevallen nadat de topman van Royal Bank of Scotland zijn met een royale gouden handdruk bekroonde vertrek aankondigde. Goodwin stemde uiteindelijk in met minder genereuze voorwaarden.

In de toekomst zullen sommige minder goed presterende functionarissen hun geweten niet zo te hoeven beproeven. UK Financial Investments, de Britse overheidsinstelling die is belast met het toezicht op de bankaandelen van de staat, heeft vorige week een nieuwe regeling bekendgemaakt die dit moet bewerkstelligen. Een topman die het vertrouwen verliest van de raad van commissarissen zal de laan worden uitgestuurd met een redelijke ontslagvergoeding – onder het motto dat falen niet beloond wordt. Wat een opmerkelijke noviteit mag heten.