Eindelijk oogsten na een periode van tegenvallers

Na een aantal mislukte pogingen heeft Epke Zonderland eindelijk een medaille gewonnen op een WK. „Een kwestie van ervaring”, concludeerde de dolgelukkige turner.

Epke Zonderland na zijn optreden van gisteren. (Foto Reuters)
Holland's Epke Zonderland celebrates after performing in the high bar event in the apparatus finals during the Artistic Gymnastics World Championships 2009 at the 02 Arena, in east London, on October 18, 2009. Zonderland won the silver medal. AFP PHOTO / Carl de Souza
AFP

Londen, 19 okt. - Medailles win je niet op bestelling, maar nooit was turner Epke Zonderland met zo’n goed gevoel aan een toestelfinale aan rek begonnen als gisteren. Hij voelde zich bij de wereldkampioenschappen in Londen zo sterk en was zo overtuigd van zijn kunnen, dat de zilveren medaille bijna vanzelfsprekend was.

Zonderland glom na afloop van oor tot oor en sprak vanuit het diepst van zijn hart: „Ongelooflijk, echt ongelooflijk.” Waarmee de meest getalenteerde van drie turnende broers uit Lemmer meer doelde op het gelukzalige gevoel dat hem bekroop, dan het feit dat hij tweede was geworden.

Eindelijk wist hij wat er bij komt kijken om bij de WK het podium te bereiken. En eindelijk wist hij welke emoties die prestatie teweegbrengen. Het was niet zo maar een zilveren medaille, nee, het was er één waar hij hard voor had moeten werken. Want de rekfinale werd gisteren in Londen op een uitzonderlijk hoog niveau afgewerkt.

Waar normaliter een aantal finalisten valt vanwege de grote risico’s, ontglipte op één deelnemer na – de Amerikaan Jonathan Horton – niemand de rekstok. Toen het de beurt van Zonderland was, wist hij dat voor het behalen van een prijs een vrijwel vlekkeloze oefening was vereist.

De vraag of hij nog een vluchtelement uit zijn oefening zou halen, was op dat moment niet langer opportuun. Zonderland had geen keus. Het was alles of niets. En waar hij zowel bij de WK van 2007 in Stuttgart als vorig jaar bij de Olympische Spelen in Peking mistastte, bleef hij gisteren in Londen keurig in balans. „Een kwestie van ervaring”, wist de turner. „In Stuttgart was mijn niveau nog niet goed genoeg voor een podiumplaats en in Peking waren het de zenuwen over mijn eerste Olympische Spelen. Maar hier wist ik precies was ik moest doen om een medaille te halen. Die zelfverzekerdheid werd gevoed door mijn tevredenheid over de finale op brug (waar hij zesde werd, red.), die kort daarvoor plaatshad. Die oefening ging zo goed, dat ik vol zelfvertrouwen aan de rekfinale begon.”

Waar de WK in Londen op de meeste onderdelen zwak was bezet, gold dat zeker niet voor de rekstok. Zowel de olympisch kampioen Zou Kai uit China, de zilveren medaillewinnaar Jonathan Horton als de de nummer vier van Peking, de Italiaan Igor Cassina bereikte de finale. Uiteindelijk werd Zou wereldkampioen dankzij een voordelig score van tweetiende punt ten opzichte van Zonderland. Dat verschil zat ’m vooral in de combinatie van moeilijke grepen, want Zonderlands oefening oogt door de vele vluchtelementen spectaculairder. Maar volgens Zonderlands trainer Gerard Speerstra is de Chinees de terechte kampioen. Dat kon de turner niet beoordelen, omdat hij zich tijdens Zou’s oefening op zijn eigen beurt voorbereidde.

Om meer dan één reden bracht de zilveren medaille veel emoties teweeg bij Zonderland. Hij ervoer het als een hommage aan zijn oudere broer Herre, die in Londen afscheid nam als topturner. En de aanwezigheid van zijn familie gaf het feest voor hem een speciaal tintje. Weg waren de frustraties over de mislukte optredens bij voorgaande toernooien, de pijn van zijn regelmatig terugkerende schouderblessures en de tegenvaller dat hij niet werd toegelaten tot een universiteitsteam van de Penn University in het Amerikaanse Philadelphia. De medicijnenstudent Zonderland had zijn vleugels graag willen uitslaan in de Verenigde Staten, maar hij kwam niet door de ballotage, omdat hij sponsorinkomsten heeft waar de amateurstatus vereist is.

Als een kerel heeft hij de tegenvallers verwerkt. Zonderland nam de draad weer op in het vertrouwde Heerenveen, waar hij zich toelegde op de WK in Londen. Want daar moest het gebeuren, vond de turner. Na alle rimpelingen in zijn carrière was het oogsttijd.

Zonderland was in de Britse hoofdstad mentaal zo sterk dat hij zich zelfs niet liet afleiden door een juryingreep naar aanleiding van de podiumtraining. Daar bleek dat een salto over de rekstok met een halve draai niet de tweetiende extra punt in zijn uitgangswaarde opleverde. Daardoor kon Zonderland zich bij de uitvoering minder fouten veroorloven dan Zou, die met een hogere uitgangswaarde van tweetiende punt turnde. Dat hij desondanks zilver won, stimuleerde zijn bravoure met het oog op de WK, over een jaar in Rotterdam. Zelfverzekerd: „Dan wordt het goud.”

Bekijk het optreden van Zonderland via nrc.nl/sport