Carrefour niet definitief uit Rusland

Twee winkels, en dan is het plotseling afgelopen. Het besluit van Carrefour om zich terug te trekken uit Rusland komt als een verrassing. Het Franse detailhandelsconcern opende vier maanden geleden zijn eerste winkel in Moskou, in september gevolgd door een tweede in Krasnodar. En het concern bleef maar zinspelen op grote projecten in het land.

Nu heeft het zijn vertrek aangekondigd. Wellicht heeft Lars Olofsson, de nieuwe topman van Carrefour, de activistische aandeelhouders een kleine kluif willen toewerpen. Colony Capital, de Amerikaanse vastgoedbeheerder, en Bernard Arnault, de Franse luxegoederenmiljardair, waren niet blij met hun papieren verlies van 1,5 miljard euro op het belang van 13,5 procent in Carrefour, dat ze sinds maart 2007 in bezit hebben. Ze hebben geopperd dat het concern een deel van zijn activiteiten op opkomende markten moest afstoten. Maar een verkoop van de Braziliaanse of Chinese divisies, zoals zij voorstelden, zou absurd zijn geweest. Door zich uit Rusland terug te trekken, laat Olofsson tenminste zien dat hij zich wil concentreren op de kernactiviteiten van Carrefour.

Een mislukte overname kan ook een deel van de reden voor het abrupte besluit zijn geweest. Eerder dit jaar bood Carrefour meer dan 1 miljard dollar voor Seventh Continent, een groot Russisch detailhandelsconcern, wiens tot over zijn oren in de schulden zittende eigenaar, een Russische oligarch, acuut om geld verlegen zat. Maar de gesprekken liepen op niets uit en Carrefour kan niet hopen louter via organische groei een aanzienlijk deel van de Russische markt te kunnen veroveren. Toch zou de u-bocht van Carrefour wel eens net zoveel over Rusland kunnen zeggen als over het Franse concern. Rusland is een zeer veelbelovende markt en een zeer corrupt land – waarbij de detailshandelssector waarschijnlijk een van de meest corrupte is. De hoge verborgen kosten van het zakendoen in Rusland kunnen ook teveel van het goede zijn geweest voor Carrefour, dat een lokale partner moest ontberen die het concern door het moeras van de plaatselijke mores had kunnen loodsen.

Deze zomer trad de Zweedse meubelgigant Ikea naar buiten met zijn frustraties. In een zeldzaam vertoon van openhartigheid voor een westers bedrijf dat in Rusland actief is, zei Ikea zijn investeringen te zullen bevriezen als gevolg van de bureaucratie en corruptie. Carrefour is niet zo ver gegaan. Het concern staat nog steeds open voor een grote overname in Rusland als de gelegenheid zich zou voordoen. Dan zal het er zeker van willen zijn dat de rendementen de risico’s waard zijn.

Pierre Briançon

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com