Jonge Mussolini op loonlijst van Britse geheime dienst MI5

De latere Italiaanse dictator Benito Mussolini stond in de beginfase van zijn politieke loopbaan op de loonlijst van de Britse militaire inlichtingendienst MI5. Dit blijkt uit onderzoek van de Britse historicus Peter Martland, waarover TheGuardian vandaag publiceert.

Mussolini, destijds 34 jaar, was in 1917 gerekruteerd door Sir Samuel Hoare, een parlementslid met een grote interesse in Italië. De Eerste Wereldoorlog was in volle gang en Italië streed – anders dan in de Tweede Wereldoorlog – aan de kant van de geallieerden mee. Er heerste echter veel onrust en vredesbetogingen waren aan de orde van de dag. Ook riepen vredesgezinde vakbonden op tot stakingen, die het land dreigden te verlammen.

Mussolini, toen nog vooral actief als journalist, verzette zich tegen het vredeskamp. Niet alleen via zijn artikelen, maar ook door vredesdemonstranten er zonodig met geweld toe te brengen thuis te blijven. Dat alles beviel de Britten zeer en die waren dan ook bereid diep in de buidel te tasten om hem te steunen. Mussolini ontving 100 pond per week, omgerekend zo’n 6.600 euro per week nu.

Waaraan hij dit geld uitgaf, is niet duidelijk. Martland sluit niet uit dat een belangrijk deel opging aan vrouwen, want Mussolini gold destijds als rokkenjager.

Hoe nauw de relatie was tussen Mussolini en Hoare, die nog een honderdtal andere agenten voor MI5 wierf in Italië, is niet bekend. Door een speling van het lot bewees Hoare, toen opgeklommen tot minister van Buitenlandse Zaken, Mussolini in 1935 weer een dienst. Met het zogeheten Hoare-Laval-pact legden Groot-Brittannië en Frankrijk zich neer bij de gewelddadige verovering van Abessinië, het huidige Ethiopië, door Mussolini’s troepen. Deze overeenkomst kwam Hoare overigens duur te staan. Het pact viel slecht in eigen land en niet lang daarna moest hij aftreden.

Mussolini bleef nog aan de macht tot 1943 en werd twee jaar later gedood in Milaan.