Laatste kans voor El Diego

Diego Maradona verloor met Argentinië vier van de zeven WK-kwalificatieduels.

Morgen is de laatste kans op een WK-ticket: de ploeg moet winnen van Uruguay.

De Argentijnse bondscoach Diego Maradona tijdens het spannende WK-kwalificatieduel met Peru (2-1 zege). (Foto AP) Under pouring rain, Argentina's coach Diego Maradona gestures during a 2010 World Cup qualifying soccer match against Peru in Buenos Aires, Saturday, Oct. 10, 2009. Argentina won 2-1. (AP Photo/Natacha Pisarenko) AP

Diego Maradona blijft als bondscoach van Argentinië net zo onnavolgbaar als hij ooit als voetballer was. In de aanloop naar de laatste cruciale kwalificatiewedstrijd voor het WK tegen Uruguay morgen in Montevideo leek de 49-jarige trainer vorige week te zinspelen op een vertrek. „Als ik doorga, dan zal het op mijn voorwaarden zijn”, zo stelde ‘Pluisje’, voordat hij een gesprek aanging met bondsvoorzitter Julio Grondona.

Maradona had een verhelderend onderhoud met el presidente en was in de aanloop naar de wedstrijd van zaterdag tegen Peru weer strijdbaar. Maradona liet de media veertig minuten in een volgepakt zaaltje wachten voordat hij met nat haar plaats nam achter een tafel. Maradona wachtte niet af, maar opende direct de aanval. „Ik neem geen ontslag en ik ga ook niet weg. Laat dat voor iedereen duidelijk zijn”, stelde de bondscoach. „Als ik wegga dan zal ik dat echt wel zeggen. Maar jullie moeten tot die tijd gewoon opschrijven wat ik zeg, zonder daaraan allerlei conclusies te verbinden.”

De onbegrepen Maradona was zichtbaar geïrriteerd en vervolgde zijn monoloog. „Ik zie mezelf zeker als bondscoach van Argentinië op het WK. Ik voel me heel goed. Ik had ook niet verwacht dat we voor zulke belangrijke wedstrijden zouden komen te staan. Maar het enige wat we nu kunnen doen, is spelen tegen Peru en winnen.”

Onder leiding van Maradona werd in Buenos Aires de nummer laatst van de Zuid-Amerikaanse groep ternauwernood met 2-1 verslagen. De bondscoach zag zijn ploeg vlak voor tijd tegen Peru een 1-0 voorsprong verspelen. Maar invaller Martin Palermo (35), die al tien jaar niet als international had gespeeld, hield Argentinië in de stromende regen met een raak schot in de race voor een startbewijs voor het WK. Maradona maakte uit pure vreugde een buikschuiver over het doorweekte veld. Maradona dankte na afloop God en San Martin voor de zege. Argentinië krijgt morgen tegen Uruguay een laatste kans om deelname aan het WK veilig te stellen.

Maradona trad in 2008 aan als opvolger van Alfio Basile. Onder diens leiding had Argentinië een reeks van zeven wedstrijden gespeeld waarin slechts zeven punten waren behaald. Een 1-0 nederlaag op 15 oktober vorig jaar in Santiago tegen Chili betekende het einde van Basile. En het begin van een ‘nieuw tijdperk Maradona’. Veel Argentijnen waren ervan overtuigd dat hun volksidool het vertrouwen in de nationale ploeg terug zou brengen.

Darío Cvitanich, de Argentijnse aanvaller van Ajax, legde in januari in NRC Handelsblad uit waarom het geloof in Maradona zo groot was. „Maradona is een motivator. Als hij op de bank zit, ga je als Argentijn automatisch harder lopen. Mensen uit ander landen mogen dan misschien kritiek op hem hebben – wij zullen hem zijn leven lang dankbaar zijn. Maradona heeft zo ongelooflijk veel voor ons betekend. Waar je ook komt als Argentijn, iedereen heeft het over Maradona.”

Als bondscoach haalde Maradona de afgelopen twaalf maanden verschillende keren het wereldnieuws. Maar niet vanwege zijn succesvolle WK-campagne. De tweevoudig wereldkampioen ging onder het bewind van Maradona in vier van de zes kwalificatieduels onderuit. Tegenover de nederlagen tegen Bolivia (6-1), Ecuador (2-0, Brazilië (1-3) en Paraguay (1-0) stonden slechts zeges tegen Venezuela (4-0), Colombia (1-0) en Peru (2-1).

Zelden presteerde een bondscoach van Argentinië zo slecht als Maradona. Maar het krediet van de beste voetballer die het Zuid-Amerikaanse land voortbracht, was zo groot dat tot voor kort vrijwel niemand over een vertrek speculeerde. Pas toen Maradona vorige week zelf uitsprak dat hij „alleen op zijn eigen voorwaarden door zou gaan” werd in Argentinië de discussie over zijn functioneren geopend. Maradona probeerde met een verbale aanval aan alle onrust een eind te maken. Maar als El Diego zijn status als volksheld wil behouden, zal hij moeten winnen van Uruguay.