Elektrode brengt het lichaam in slowmotion

Met een elektrode bovenop hun hoofd die stiekem elektrische stroompjes door de hersens jaagt, bewegen mensen plotseling een tikje langzamer. Britse hersenonderzoekers wekten op die manier bètahersengolven op in de motorische hersenschors van hun proefpersonen. Die bestuurden een computerjoystick daardoor ineens minder snel.

Het is de eerste keer dat is aangetoond dat het kunstmatig opwekken van hersengolven bewuste bewegingen vertraagt. Veertien rechtshandige vrouwen deden mee aan het onderzoek, zo meldt het artikel dat op 1 oktober op de website van Current Biology verscheen.

Op het hoofd van de dames zat een elektrode vastgeplakt, precies boven de linker motorische hersenschors. Met de elektrische stroompjes van die elektrode stimuleerden de onderzoekers ongemerkt de bètagolven door middel van ‘transcraniële alternerende-stroom stimulatie’. Zo beïnvloedden ze de bewegingen van de rechterhand.

Ondertussen moesten de proefpersonen met een joystick een stipje op een computerscherm besturen. Een cirkel die rondom het stipje getekend was, verschoof wanneer er een bel klonk, en dan moesten ze zo snel mogelijk het stipje weer in de cirkel zetten.

De snelheid waarmee ze dat deden, nam minimaal – maar meetbaar – af bij stimulaties met 20 trillingen per seconde, de kenmerkende frequentie voor bètagolven. De vrouwen werden 1,8 centimeter per seconde langzamer, ofwel 10 procent. Bij controlestimulaties met 5 Hz of nepstimulaties zonder stroom gebeurde dat niet.

Hersengolven zijn het resultaat van de elektrische activiteit van het brein. Er zijn verschillende typen, elk met een andere frequentie. In de motorische hersenschors zijn bètagolven te zien tijdens de statische spieractiviteit die bijvoorbeeld nodig is om het lichaam overeind te houden. Zodra iemand een beweging wil gaan maken, neemt de bèta-activiteit af.

Drie jaar geleden bleek al dat het elektrisch aansporen van hersengolven tijdens de slaap het geheugen verbetert.

Bètagolven zijn vaak verhoogd bij mensen met de ziekte van Parkinson. Dat zou kunnen verklaren waarom zij soms moeite hebben met het beginnen van een beweging.