Nieuwe methode voor opkopers

Private-equityfirma’s zijn op zoek naar nieuwe mogelijkheden om bedrijven over te nemen in een wereld waarin weinig kredieten beschikbaar zijn en kortetermijndenken impopulair is. Primus uit Hongkong, opgericht door voormalige bankiers van Citigroup, heeft een nieuwe techniek ontwikkeld, waarmee zij hoopt Nanshan, de Taiwanese levensverzekeringstak van AIG, te kunnen inlijven. We zouden het de ‘bodysnatchmethode’ kunnen noemen.

Primus, dat wordt geleid door de vroegere chef van de Aziatische zakenbank Bob Morse, heeft ervaring te over op het terrein van de financiële dienstverlening. Maar het startkapitaal van de firma, zo’n 1 miljard dollar, volstond niet om de prijs van ongeveer 2 miljard dollar voor Nanshan te kunnen betalen. Daarom hebben Morse en zijn medevennoten een clubje Hongkongtycoons bereid gevonden nog eens 1 miljard dollar op tafel te leggen.

Zulke arrangementen komen onder opkopers wel vaker voor. Mede-investeerders kunnen directe toegang krijgen tot een opkooptransactie die hen bevalt. De buitenstaanders steken soms rechtstreeks geld in een transactie, soms via een apart fonds. Primus heeft daar nu een nieuwigheidje aan toegevoegd. De firma heeft een aan de beurs genoteerde onderneming opgeduikeld: batterijproducent en aspirant-beleggingsfirma China Strategic. Het kleine bedrijfje, wiens activiteiten in de eerste helft van dit jaar een verlies van 500 miljoen dollar opleverden, zal als gastheer optreden voor het kapitaal van de mede-investeerders, waardoor het in feite de beursgenoteerde vestzak van Primus wordt.

De constructie werkt als volgt. China Strategic geeft voor 1 miljard dollar aan converteerbare obligaties uit, die tien maal de huidige marktwaarde vertegenwoordigen, waardoor de bestaande aandeelhouders worden weggedrukt. Het nieuwe kapitaal wordt vervolgens naar Nanshan gesluisd via een biedingsvehikel, waarbij Morse zitting neemt in het bestuur van dat vehikel en van China Strategic.

Waarom voor zo’n vreemde oplossing is gekozen? Ten eerste vanwege het gemak: minder bureaucratie dan bij het naar de beurs brengen van een nieuwe onderneming of het oprichten van een nieuw samenwerkingsverband. Ten tweede vanwege de Taiwanese toezichthouder. Primus kan deze waakhond nu geruststellen dat zijn bod bestaat uit langetermijnkapitaal en niet uit flitskapitaal dat na een paar jaar weer uit het bedrijf zal worden gehaald.

Private-equityfirma’s hebben al eerder gebruik gemaakt van beursgenoteerde vehikels en overnames via dekmantelbedrijven zijn in Azië niets ongewoons. Maar het plan van Primus om deze twee technieken te combineren lijkt slim. Bovendien wemelt het in Azië van de kleine bedrijfjes die op zoek zijn naar een zinvol doel. Ook andere bedrijvenopkopers zouden onder hen bereidwillige gastheren voor soortgelijke kapitaaltransacties kunnen vinden.

John Foley

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com