Wat één man voor elkaar krijgt...

De Fransman Lapassat trekt al twee jaar de wereld over om sevens-rugby te promoten.

Met succes: vandaag wordt de sport olympisch.

Voor een zestiger bruist Bernard Lapassat van energie. Het lijkt wel of de Fransman niet stopt met praten in het Bella Center in Kopenhagen, waar sinds een week alle leden van het Internationaal Olympisch Comité (IOC) voor de jaarlijkse plenaire vergadering (Sessie) bijeen zijn. Hij heeft intussen iedereen gesproken, uiteraard met de bedoeling dat sevens-rugby vandaag (11.55 uur) wordt toegelaten tot het olympisch programma.

Lapassat is duidelijk herkenbaar met zijn rijzige gestalte en op zijn revers de pin van de internationale rugbyfederatie (IRB), waarvan hij de voorzitter is. Vooral tijdens koffiepauzes en lunches hopt hij van tafel naar tafel om met onverminderd enthousiasme zijn sport aan te prijzen. Er hangt veel van Lapassats inspanningen af, want de olympische status geeft een sport aanzien en opent commerciële deuren.

Bijna elke sport wil tegenwoordig tot de Olympische Spelen worden toegelaten, maar een enkele is uitverkoren. De gelukkige zijn deze keer sevens-rugby en golf, de twee die afgelopen jaar het proces van kandidaatsstelling tot voordracht hebben voltooid en na goedkeuring van de IOC-leden bij de Olympische Spelen van 2016 in Rio de Janeiro hun opwachting maken. Nadat de programmacommissie van het IOC zeven sporten – naast rugby en golf waren dat squash, skeeleren, karate en honk- en softbal – aan de hand van 33 criteria had getoetst, kwam het dagelijkse bestuur van het IOC twee maanden geleden tot de voordracht van die twee sporten.

Maar de eerste uitkomst leidde onmiddellijk tot oppositie. Waarom golf? Criticasters refereren aan de grote bedragen die er in omgaan en vinden dat golf de Olympische Spelen minder hard nodig heeft dan een kleine sport. Bovendien wordt in twijfel getrokken of topspelers als Tiger Woods zich wel op de Spelen zullen melden. Karate of squash zou een beter alternatief zijn geweest.

Sevens-rugby staat niet ter discussie, wat Lapassat allerminst bevreemdt. „Omdat het een spectaculaire variant van het traditionele rugby met vijftien spelers is en de korte toernooivorm goed in het olympische programma past”, zegt de gepassioneerde Fransman, die ook het mondiale karakter van deze rugbyvariant een zwaarwegend argument vindt. „Bij de laatste WK in Dubai stonden Wales, Argentinië, Samoa en Fiji in de halve finales; geen Engeland, geen Zuid-Afrika, geen Australië en geen Nieuw Zeeland.”

Maar toch, waar komt die voorkeur binnen het IOC voor sevens-rugby vandaan? In Singapore werden vier jaar terug niet rugby maar karate en squash gekozen uit de kandidaatssporten. Het antwoord is: Lapassat. De Fransman trekt al twee jaar de wereld over om sevens-rugby onder de aandacht te brengen. „Ik heb gesproken met IOC-leden en bondsvoorzitters en liet bij iedereen mijn visitekaartje achter. Ik spreek naast Frans ook Engels en Spaans en ken de verschillende culturen. Ik weet hoe ik mensen moet benaderen. We hebben op elke niveau onze plannen uitgelegd, voortdurend, zonder oponthoud. Iedereen moest weten dat rugby niet alleen een sport voor mensen uit de Britse Highlands is, maar de sevens-vorm wereldwijd beoefend wordt. En vaak wees ik ook op mezelf, de Fransman die voorzitter is van een bond waarvan het vooroordeel bestaat dat alleen Engelstaligen de sport beoefenen.”

Er komt geen verwijt over de lippen van Lapassat, maar hij maakt tussen de regels duidelijk dat zijn voorganger de sport slecht verkocht heeft. „Als bestuurslid van het Frans olympisch comité heb ik vier keer de Spelen bijgewoond en in de keuken van het IOC kunnen kijken. Ik heb geleerd dat eenderde deel van de IOC-leden kiest voor de kwaliteit van de sport, eenderde regionaal geïnteresseerd is en eenderde kijkt naar de economische waarde. Dus heb ik me in de campagne op die drie kenmerken gericht.”

Hoewel Lapassat zegt stiknerveus te zijn, hoeft hij niet te vrezen. Na de strakke inspectieprocedure, die culmineerde in de voordracht van het IOC-bestuur, is de algehele verwachting dat IOC-leden het niet kunnen maken om rugby en golf af te wijzen. Met andere woorden: het bier kan worden koud gezet.