Honkbalthrillernog voor play-offs

Beste en spannendste honkbalwedstrijd in VS misschien al gespeeld.

Minnesota Twins verslaan Detroit Tigers voor play-offs.

Het naseizoen in de Amerikaanse honkbalcompetitie is vannacht (Nederlandse tijd) officieel begonnen, maar de beste en spannendste wedstrijd is misschien al gespeeld. De Minnesota Twins en de Detroit Tigers vochten dinsdag in een extra wedstrijd om een plaats in de play-offs, omdat ze in hun divisie op een gedeelde eerste plaats waren geëindigd.

De Twins wonnen met 6-5, in een thriller van bijna vijf uur die pas in de verlenging (twaalfde inning) werd beslist. Na afloop van de wedstrijd maakten de spelers van de Twins een ereronde van een half uur langs de tribunes; een saluut aan de toeschouwers.

Het feest ging daarna door in de kleedkamer, met de gebruikelijke beelden: spelers met skibrillen en zwembrillen die elkaar natspuiten met champagne. Als de Twins hadden verloren hadden ze hun laatste wedstrijd in de overdekte Metrodome gespeeld; nu ontvangen ze daar in elk geval nog de New York Yankees. Maar eerst speelden de Twins vannacht hun eerste uitwedstrijd tegen de Yankees, nog geen twintig uur na de marathon tegen de Tigers.

In de Bronx is de overwinning van de Twins ongetwijfeld met een zucht van verlichting ontvangen. Als de Tigers hadden gewonnen zouden de Yankees de eerste wedstrijd van de play-offs hebben gespeeld tegen de beste werper van Amerika, Justin Verlander. Nu moest de beginnende pitcher CC Sabathia (Big CC) het opnemen tegen Brian Duensing, een eerstejaars prof. In het reguliere seizoen wonnen de Yankees alle zeven wedstrijden tegen de Twins.

De trainer van de Yankees, Joe Girardi, presteerde dit jaar het onmogelijke. Hij bouwde zijn team om tot een gezelligheidsvereniging. In het voorseizoen speelden de Yankees een partijtje biljart, tijdens uitwedstrijden gingen vedetten uit eten met jonge talenten. De gebruikelijke spanningen tussen de sterren Derek Jeter en Alex Rodriguez bleven achterwege. De goede sfeer sorteerde effect: 103 overwinningen en 59 nederlagen, het beste resultaat van de Major Leagues.

Wie de afgelopen dagen in New York rondliep kreeg wellicht de indruk dat het team uit de Bronx al kampioen is. Op billboards werd de club geprezen en aanvoerder Jeter in het zonnetje gezet. In etalages van winkels hingen T-shirts waarin de eeuwige rivaal de Boston Red Sox, die tweede eindigden maar als wild card aan de play-offs deelnemen, hun plaats in het honkbaluniversum wordt gewezen: in de schaduw van de Yankees.

De Yankees begonnen daadwerkelijk als favorieten aan het naseizoen, daarover is vrijwel iedereen het eens. Uitzondering is de tegendraadse columnist van de Washington Post, Thomas Boswell. Hij wees er op dat sinds 2000 twaalf teams met meer dan honderd overwinningen aan de play-offs zijn begonnen, en dat geen van hen de World Series heeft gewonnen.

Los daarvan is het de vraag of werper Sabathia en slagman Rodriguez tegen de druk van het naseizoen zijn opgewassen. Beiden hebben de reputatie op cruciale momenten te falen.

Het meest interessante verhaal van het naseizoen komt uit Philadelphia. De Phillies, de regerende landskampioen, wonnen hun divisie, maar makkelijk ging dat niet. Vorig jaar konden ze rekenen op hun closer Brad Ligde, die in de negende inning iedere keer (in totaal: 48) dat hij werd opgeroepen de winst veilig stelde. Dit jaar kampte Lidge met een dramatische vormcrisis.

Tijdens het reguliere seizoen verkwanselde hij elf ‘zekere’ overwinningen, omdat hij op cruciale momenten zijn zenuwen niet in bedwang had. In september verloor hij zijn basisplaats, maar goede closers zijn dun gezaaid. De teamgenoten van Lidge bakten er evenmin veel van. En dus werd hij de afgelopen weken weer sporadisch ingezet, met wisselend succes.