Geblesseerd: arend Hertog van Vitesse

Het gaat niet goed met de vogel Hertog: hij is ziek.

De vechtarend heeft bij voetbalclub Vitesse een cultstatus verworven.

Voor aanvang van de thuiswedstrijd van Vitesse tegen Sparta, afgelopen weekeinde, had stadionspeaker Theo van Baal „een trieste mededeling”. „Vanwege een levensbedreigende schimmelinfectie zal Hertog vandaag niet vliegen.”

Voor de meeste supporters was het geen nieuws, ze hadden het al gelezen op de site van de voetbalclub. Daar was Hertog, de Afrikaanse vechtarend, in het rijtje geblesseerde spelers opgenomen.

Het idee van de arend kwam vorige zomer van technisch directeur Marc van Hintum. Hij was naar een wedstrijd van het Portugese Benfica geweest. Daar had voorafgaand aan de wedstrijd een roofvogel door het stadion gecirkeld. Was dat ook niet iets voor Vitesse? Iedereen binnen de club was enthousiast, de commerciële mensen voorop.

De afdeling voorlichting van Vitesse maakte in die zomer bekend dat er sprake was van een spectaculaire aankoop, die pas een kwartier voor aanvang van het eerste competitieduel bekend werd gemaakt. Een hint: het was een beest.

Op een boerderij in Lunteren werd het geheim verzorgd door het echtpaar Gerard en Bettine van den Brink. „Dit is ’m dan”, zei Gerard. De nieuwste aankoop van Vitesse zat in een nest naast de koffietafel op het erf: een Afrikaanse vechtarend. „Over een half jaar is-ie een meter hoog. Hij houdt van kippenvlees, barbecuevlees en shoarma.”

Het was de bedoeling dat de vogel voor de aftrap bij thuiswedstrijden een rondje door het Gelredome zou vliegen. Naast het nest stond een cassetterecorder waaruit stadiongeluiden kwamen. Kon-ie vast wennen.

Werken met vogels is niet zonder gevaar; ze hadden Gerard een oog uitgepikt. „Maar dat was geen Afrikaanse vechtarend”, zei de verzorger. „Die zijn veel sterker. Ze kunnen een zebra pakken. Ik heb die Van Hintum daar voor gewaarschuwd, want die hing me iets te enthousiast met z’n snuit boven het nest.”

Kosten noch moeite werden gespaard om ‘de aankoop’ groots te presenteren aan de achterban. Op internet verschenen mysterieuze filmpjes met hoofdrollen voor Van Hintum en de toenmalige trainer Hans Westerhof. „Het zou fantastisch zijn als hij komt”, zei de technisch directeur, die zijn lachen amper kon houden.

Al snel lekte uit dat het om een vogel ging. Dat viel niet goed. De filmpjes werden vervangen door een open brief van algemeen directeur Paul van der Kraan, waarin hij probeerde uit te leggen waarom Vitesse een vogel had gekocht. „In tegenstelling tot de meeste spelers is dit wel een aankoop die nog jaren bij de club blijft (...) De arend wordt heel groot! En daarin schuilt de symboliek van deze aankoop. Kracht en sterkte van de vogel moet straks synoniem zijn voor de kracht en sterkte van het elftal (...) Het dier moet groeien, de club moet groeien en de band tussen club en supporters moet groeien. Vitesse gaat met deze vogel mee groeien.”

De ontvangst van ‘De Vogel’ viel mee. Aangekondigde fluitconcerten bleven uit en er hing maar één negatief spandoek. ‘Geen vogels, maar voetbal’. De vogel kreeg de naam Hertog. Een kwartier voor aanvang van een thuisduel klonk voortaan een speciaal gecomponeerd deuntje door het stadion en marcheerden vogeltrainer Gerard van den Brink en zijn vrouw met de Afrikaanse vechtarend het veld op. Gerard liep dan naar het doel waarachter de Vitesse-aanhang zat, haalde een kipfilet tevoorschijn en zwaaide ermee boven het hoofd. Bettine liet vanaf de andere kant van het veld het beest los. De bedoeling was dat de vogel naar Gerard vloog. Dat ging op wat uitzonderingen na goed.

Binnen korte tijd verwierven Hertog en zijn trainer een cultstatus. Bij de fanshop in het Gelredome werd de sleutelhanger met een foto van Hertog het meest verkochte item. De verkoper van de fanshop: „Er is echt geen speler van ons die bij die aantallen in de buurt komt.”

De club, overdonderd door het onverwachte succes, overspeelde haar hand. In plaats van een ‘voetbalfoto’ kwam er een afbeelding van Hertog op de nieuwe seizoenskaart en marketingman Ronnie Groenewold verzon Het Hertogdom, een site waar supporters tegen betaling club- en vogelnieuws konden kopen. Een deel van de aanhang kwam in opstand. Ze wilden voetbal zien en hingen een spandoek op met de tekst ‘Ronnie sterf’.

En nu is Hertog ziek.

„Hij krijgt medicijnen, sondevoeding en zit aan het infuus. Gelukkig is Hertog in goede handen bij de beste specialisten. Maar feit blijft dat Hertog het zwaar heeft”, staat op de site. Zijn toestand is stabiel.

Hoewel Hertog een van zijn meest succesvolle aankopen is, verhinderde Van Hintum dat vogeltrainer Van den Brink voorafgaand aan het duel met Sparta een emotionele toespraak in de middencirkel hield. Van den Brink wilde de supporters bedanken voor de steun en alle schalen rauw vlees.

Na twee jaar kwam de technisch directeur tot het inzicht dat het bij Vitesse alleen om voetbal draait.