Albatros maakte foto's van de zee zoals hij haar ziet

De geheimzinnige jachtstrategieën van albatrossen zijn opgehelderd. De reusachtige zeevogels fotografeerden hun eigen vluchten, met minicamera’s die op hun rug gemonteerd waren. Die beelden maken duidelijk dat de viseters niet eenzelvig rondzwerven, maar elkaars gezelschap en dat van orka’s zoeken. De vogels volgen die zwaardwalvissen nauwgezet, zich richtend op afdankertjes en resten van hun buit.

Dat meldden Japanse en Britse onderzoekers gisteren in het wetenschappelijke tijdschrift PLoS ONE. Zij brachten in broedkolonies op het eiland South Georgia (dat ten zuidoosten van Zuid-Amerika ligt) camera’s aan op de ruggen van vier wenkbrauwalbatrossen (Thalassarche melanophrys). De wenkbrauwalbatros is een bedreigde soort van de oceaan rond Antarctica, die zich ook wel noordelijker laat zien.

De camera’s waarmee de vogels werden uitgerust, waren zo groot als een lippenstift, en niet veel zwaarder. Elke dertig seconden namen die camera’s een opname en documenteerden zo in detail de werkdag van de dieren. De 28.000 foto’s tonen dat de vogels vaak samen vliegen of, al dan niet in groepsverband, langdurig een orka volgen.

Een ingebouwde temperatuur- en dieptemeter toonde dat de vogels slechts zelden op het water landen of erin duiken. Dat doen ze alleen als ze in het gezelschap zijn van soortgenoten of orka’s. Dat is begrijpelijk: in de uitgestrekte, eentonige Zuidelijke Poolzee vergroten de dieren hun jachtkansen door andere albatrossen of orka’s in de gaten te houden. Dat verhoogt de kans dat ze eten vinden.

Orka’s zijn rond South Georgia vrij talrijk. Zij eten gevarieerd, met een voorkeur voor andere zeezoogdieren en pinguïns. Maar daarnaast werken ze vissen los van de haken van de lange-lijnvisserij. Wenkbrauwalbatrossen eten inktvis en krill, maar door wisseling in het voedselaanbod is ook vis belangrijk voor ze – en de vernieuwend jagende orka dus ook. De belangrijkste vissoort die albatros en orka gezamenlijk verorberen is de Antarctische diepzeeheek. Die baarsachtige zwemt normaal gesproken buiten het bereik van jagende albatrossen.

Het PLoS-artikel is te lezen op nrc.nl/wetenschap