Waar de koraalvlinder zwemt heeft het koraal infecties en is ongezond

Koraalvlinders (een vissenfamilie) brengen infectieziekten over op koralen. Dat blijkt uit een statistische analyse van riffen en vissoorten langs de kusten van Australië en de Filippijnen. Biologen van de universiteiten van de oceanische eilanden Guam en Hawaii ontdekten dat beschermde koraalriffen, waar minder vissen uit deze kleurrijke vissenfamilie voorkomen, gezonder zijn dan onbeschermde riffen (Proceedings of the National Academy of Sciences Early Edition, online 28 september).

Omdat op koraalvlinders zelden wordt gevist, redden zij zich in onbeschermde gebieden beter dan andere soorten.

In wateren van het centrale deel van de Filippijnen onderzochten de zeebiologen zeven mariene reservaten en zeven aangrenzende riffen die onbeschermd waren. Ze onderscheiden zes verschillende koraalziektes die elk op maximaal acht procent van de riffen voorkwamen. Gemiddeld genomen kwamen al deze ziektes in de beschermde gebieden ongeveer de helft minder voor.

Laurie Raymundo van de universiteit van Guam en zijn collega’s gingen op zoek naar een verband tussen ziektes en het aantal vissen uit 27 verschillende visfamilies die op de riffen voorkwam. Alleen bij de koraalvlinders kwam een statistische relatie uit de bus. Riffen waar deze familie in groten getale voorkwam, werden vaker getroffen door infectieziektes. Op deze riffen was de soortenrijkdom van de 26 andere soorten juist minder. Een analyse van een databestand van vissoorten die leven op het Groot Barrièrerif bevestigde het sterke verband tussen de infectieziektes en het voorkomen van de koraalvlinders. Deze vissen worden niet gevangen om te eten, alleen af en toe als aquariumvis. Uitbraken van infectieziektes hebben de laatste jaren aanzienlijke koraalsterfte veroorzaakt. In het Caraïbisch gebied zijn ze volgens Raymundo de belangrijkste oorzaak van koraalsterfte.

Verzilting van het water, overbevissing, vervuiling, en het verdwijnen van symbiotische algen uit het koraal (bleaching) zijn ook schadelijk, maar de schade die dit alles oplevert is volgens de onderzoekers niet los te zien van de infectieziektes.

Michiel van Nieuwstadt