Vroege voorouder mens onthuld

Eindelijk is het ‘mysterieuze skelet’ van Ardipithecus ramidus gepubliceerd. Aan het herstel van het zwaarbeschadigde fossiel is sinds 1994 gewerkt. ‘Ardi’ is het oudste skelet van een mensachtige. Het gaat om een aapachtig wezen met veel menselijke trekken dat 4,4 miljoen jaar geleden leefde in wat nu Ethiopië is. De publicatie vandaag in het tijdschrift Science is belangrijk voor de kennis van de vroegste evolutie van de mens.

De belangrijkste conclusie van paleontoloog Tim White en zijn team is dat deze vroegste mensachtigen helemaal niet op de moderne chimpansee lijken, zoals altijd wordt aangenomen. Ardipithecus slingerde bijvoorbeeld niet aan zijn armen en liep ook niet op zijn knokkels, zoals chimps en gorilla’s. Ardipithecus liep rechtop, maar kon ook goed in de bomen klimmen. Hij was 120 cm lang en woog 50 kilo. Zijn herseninhoud was kleiner dan van de huidige chimpansee: 300 à 350 cc. Ardipithecus leefde in bosachtig gebied, waar hij noten, vruchten, insecten en kleine zoogdieren at. De mensheid is dus ook niet op de savanne ontstaan.

De fysieke verschillen tussen mannelijke en vrouwelijke Ardipitheci waren verrassend klein. Ook de mannen hadden kleine hoektanden, en waarschijnlijk betekent dat dat er weinig onderlinge agressie was.

Circus Ardipithecus: morgen in de bijlage Wetenschap