Fiasco telecomfusie voorspelbaar

De politiek heeft roet in het eten gegooid bij het in het leven roepen van een nieuwe telecomreus in de ontwikkelingslanden. De vastberadenheid van Zuid-Afrika om vast te houden aan de nationale identiteit van MTN is een onneembaar obstakel gebleken bij een voorgestelde aandelenruil ter waarde van 22 miljard dollar met de Indiase concurrent Bharti Airtel. Een reeds lang voorgenomen fusie, waarover sinds mei dit jaar intensief is onderhandeld, heeft daardoor schipbreuk geleden. Maar zonder garantie dat de overeenkomst ooit tot een volgroeide combinatie zou kunnen leiden met alle voordelen van dien, lijkt het opdoeken van de transactie een goed idee.

Deze fusie zou hoe dan ook erg ingewikkeld zijn geworden. Onder de voorwaarden die vijf maanden geleden voor het eerst aan beleggers werden voorgelegd, zou Bharti een belang van 49 procent in MTN hebben genomen, en de Zuid-Afrikaanse firma en zijn aandeelhouders een belang van 36 procent in Bharti. Het gedetailleerde voorstel liet zien dat de beide partijen maandenlang afzonderlijk de structuur hadden overwogen, nadat de besprekingen vorig jaar waren mislukt.

Hoewel Bharti geen meerderheidsbelang in MTN zou hebben verworven, zou het Indiase concern niettemin in de bestuurdersstoel zijn beland. Dat is wat het Zuid-Afrikaanse ministerie van Financiën zorgen baarde. Naar verluidt zou het voorstander zijn geweest van een bedrijf met een tweeledige beursnotering, in Johannesburg en Mumbai, in plaats van de aanvankelijk voorgestelde secundaire beursnotering. Maar omdat de Indiase roepee slechts gedeeltelijk inwisselbaar is, zou dat tot een aanzienlijke verandering van de Indiase beursregels genoopt hebben.

Andere, kleinere obstakels maakten het voor beide partijen ook makkelijker om weg te lopen. Er bestond onzekerheid over de vraag of de voorgestelde aankoop door MTN van een belang in Bharti het bedrijf genoodzaakt zou hebben later nóg meer aandelen te kopen, na een recente wijziging van het beurstoezicht in India. De krachtiger positie van de Zuid-Afrikaanse rand van de afgelopen weken ten opzichte van de Amerikaanse dollar ondermijnde eveneens een aantal economische verdiensten van de transactie.

Bharti en MTN zijn beter af met beëindiging van de gesprekken, zeker als ze bang zijn dat de toezichtsregels hen ervan weerhouden de synergievoordelen te verwezenlijken die de aandeelhouders van een fusie zouden verwachten. Beide kampen zouden terecht boos zijn als ze alleen maar een blokkerend belang in het andere bedrijf aan de deal zouden overhouden. Maar na de jaren van mislukte pogingen van MTN om met diverse gegadigden een politiek aanvaarbare overeenkomst te sluiten, is het moeilijk om niet de conclusie te trekken dat deze uitkomst zeer voorspelbaar was.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com