Denk dat je wandelt

Herhaal de volgende getallenreeks, maar dan in de omgekeerde volgorde: 1, 5, 9, 3, 2, 7, 8. Als het zo op papier staat, is het gemakkelijk. Maar als je de getallen alleen maar te horen krijgt, is het best een pittige opgave. Met dergelijke breinbrekers peilden onderzoekers van University of Michigan het concentratievermogen van hun proefpersonen. Halverwege het experiment maakten sommige proefpersonen een wandeling door het park. Anderen wandelden door drukke straten. Wat bleek? Een loopje in de natuur verbeterde de prestaties op de test. Na een loopje in een stedelijke omgeving bleven de prestaties gelijk. De verklaring van de onderzoekers? Een wandeling in de natuur vergt geen concentratie, de hersenen kunnen dus tot rust komen. Als we in een drukke stad lopen, moeten we ons blijven concentreren. Doordat we (onbewust) letten op stoplichten, fietsbellen en andere voetgangers kunnen de hersenen niet pauzeren.

Geen park in de buurt? In dat geval weet Virginia Lohr van Washington State University een groen alternatief. De onderzoeker van de afdeling horticultuur en landschapsarchitectuur hield een experiment in de meest deprimerende ruimte van de universiteit: een computerzaal zonder ramen. Proefpersonen keken naar een beeldscherm waarop drie verschillende vormen in willekeurige volgorde opdoemden. Vervolgens moesten ze zo snel mogelijk de knop op het toetsenbord indrukken die bij die vorm hoorde. Voordat een tweede groep vrijwilligers dezelfde test zou doen, liet Lohr zeventien planten aanrukken, variërend van een 25 centimeter hoge Homalomena siesmeyeriana tot een 2,25 meter hoge Dracaena marginata. Dat bleek van invloed op de prestaties. Wie omringd was door planten, reageerde 12 procent sneller.

Tot slot nog een tip voor wie wel wil profiteren van de prestatieverhogende effecten van planten, maar geen zin heeft om naar het tuincentrum te gaan. Uit een tweede experiment van het eerder genoemde University of Michigan blijkt dat je ook kunt kiezen voor virtueel groen. Blijf gewoon achter je computer zitten en staar tien minuten naar plaatjes van parken en bossen. Ook dat doet wonderen voor het concentratievermogen.

Rik Kuiper en Tonie Mudde

In de serie ‘Nooit geweten’ wordt wekelijks een wetenschappelijke tip gegeven.