Niet de nummer 1, wel entertainers

Toernooidirecteur Krajicek haalt de toppers Nadal en Djokovic naar Ahoy.

De oud-tennisser kiest daarmee voor de showfactor.

Het World Tennis Tournament van Rotterdam heeft met Rafael Nadal en Novak Djokovic twee topentertainers vastgelegd. De 23-jarige Spanjaard en de 22-jarige Serviër sieren de affiches van het 37ste ABN Amro-toernooi, dat van 8 tot en met 14 februari in Ahoy zal worden gehouden. Thiemo de Bakker, de voorman van de jonge generatie Nederlandse tennissers, krijgt van toernooidirecteur Richard Krajicek een wildcard.

Krajicek stond de afgelopen jaren steeds voor de keuze: halen we Roger Federer of Rafael Nadal naar Nederland. Het budget van het indoortoernooi was simpelweg niet toereikend genoeg om het startgeld van beide wereldtoppers te betalen. Hoewel Federer dit jaar een knappe revival heeft gemaakt, is de Zwitser niet meer de onaantastbare nummer één van de wereld. Een nieuwe generatie waarvan Nadal, Andy Murray en Djokovic de boegbeelden zijn, staat klaar om de macht over te nemen.

Nadal was de eerste die een antwoord had op het spel van Federer. ‘Rafa’ versloeg ‘The Fed-Express’ op het hardcourttoernooi van 2004 in Miami voor het eerst. Nadal en Federer troffen elkaar in totaal twintig keer. De stand van de onderlinge ontmoetingen is 13-7 in het voordeel van de linkshandige krachttennisser uit Mallorca. Novak Djokovic heeft vier keer van Federer gewonnen. Zijn laatste overwinning op de kampioen van Roland Garros en Wimbledon dateert van mei dit jaar in Rome.

Nadal en Djokovic hebben het internationale tennis door het expressieve gedrag op de baan ook een extra dimensie gegeven. Daar waar Federer door de schoonheid van zijn spel en zijn sportieve gedrag vooral bij de oudere tennisliefhebbers ongekend populair is, zijn de huidige nummers twee en vier van de wereldranglijst vooral geliefd bij jonge tennisfans.

Krajicek heeft met het vastleggen van Nadal en Djokovic opnieuw gekozen voor het verhogen van de showfactor. Nadal was dit jaar de grote publiekstrekker in Ahoy, maar moest het in de finale afleggen tegen Murray. Krajicek is verheugd dat Nadal terugkeert om mogelijk sportief revanche te nemen. „We hebben vorig jaar allemaal kunnen zien wat een impact de aanwezigheid van een speler als Nadal heeft op het toernooi”, stelt de voormalige Wimbledonwinnaar. „Hij is voor mij een van de absolute supersterren en ik ben er trots op dat het toernooi de afgelopen jaren een goede band met hem heeft opgebouwd.”

Djokovic was in 2006 en 2007 al eerder te zien in Rotterdam, maar volgend jaar komt hij als een echte wereldtopper naar Ahoy. De Serviër behoort sinds juli 2007 onafgebroken bij de beste vier tennissers ter wereld. Daarnaast geldt Djokovic met imitaties van andere profs als de entertainer van de ATP-tour. Krajicek: „Djokovic is een speler die op ieder toernooi een graag geziene gast is. Hij combineert toptennis met topentertainment en weet daarmee het publiek makkelijk voor zich te winnen.”

Nadal en Djokovic maakten al jaren geleden de stappen naar de top, die het Nederlandse talent De Bakker nog moet zetten. De afgelopen jaren ontfermden tal van profs en oud-profs onder wie Krajicek én Djokovic zich over de nummer één van Nederland, maar pas de laatste maanden lijkt hij de juiste weg te hebben gevonden. De Bakker won vier challengertoernooien en speelde zich tijdens de Davis-Cupontmoeting met Frankrijk in de kijker.

Krajicek beloonde de opmars van de 21-jarige De Bakker met een speciale uitnodiging. De Nederlandse tennisser staat nog te laag op de ranking voor een plaats in het hoofdtoernooi. „Zoals bekend heeft het mijn voorkeur om Nederlandse spelers aan de start van het toernooi te laten verschijnen. Thiemo heeft met zijn progressie van de laatste maanden laten zien op dit moment het meeste recht op deze wildcard te hebben.”